55. El Movimiento Obrero Revolucionario Polaroid – Presentado por …

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Cuando dos empleados de Polaroid descubrieron que el gobierno sudafricano estaba utilizando la tecnología de su empresa para hacer cumplir el apartheid, protestaron y exigieron un boicot internacional a su empleador hasta que se retirara de ese país. Fue una de las primeras protestas contra el apartheid contra una gran corporación estadounidense y el comienzo del movimiento de desinversión más amplio que siguió. El liderazgo de Polaroid respondió con pasos que creían que podrían ayudar a los sudafricanos negros, y sus esfuerzos plantean una pregunta que todavía enfrentamos hoy: ¿Qué responsabilidad tienen las empresas para promover la justicia social y los derechos humanos en todos los ámbitos? ¿Promocionar el mundo?

Producida por Charlie Herman con Julia Press y Sarah Wyman.

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Transcripción

Nota: esta transcripción puede contener errores.

CHARLIE HERMAN: Este es un anuncio fantástico.

POLAROID AD: ¡Oye! Conoce al swinger. Polaroid Swinger …

CH: Todo sobre eso me mata. Es para esta cámara Polaroid asequible que se vendió en la década de 1960.

POLAROID AD: … $ 19 y noventa y cinco, muévete …

CH: Está en blanco y negro, y ves a estos jóvenes blancos guapos bailando en la playa, saltando en el océano y, lo más importante, coqueteando. Y ese nombre tan sutil.

POLAROID AD: Polaroid Swinger …

CH: La Swinger es una cámara instantánea muy simple con una correa que se engancha alrededor de la muñeca. Si desea tomar una foto rápida, muévala hacia arriba, haga clic y, unos momentos después, obtendrá una instantánea en blanco y negro.

Polaroid tenía una habilidad real para crear excelentes anuncios para sus cámaras instantáneas, una tecnología que la compañía desarrolló y poseía por completo. Como este de la década de 1970:

LAURENCE OLIVIER: Cuando ve que se desarrolla una imagen ante sus ojos. En unos minutos, se convierte en una foto que es tan real como la vida misma y te hace querer comprender el mundo.

CH: Sí, amigos, este es el maestro Thespian … Estrella en el escenario y en la pantalla … Laurence Olivier …

LAURENCE OLIVIER: Presione el botón, ahí está. Tan sencillo como eso…

CH: Vendo la cámara instantánea más nueva, revolucionaria y de aspecto realmente atractivo de Polaroid, la SX-70. ¿El sonido «tsck-zzzhhh» de las fotos instantáneas … el borde blanco de abajo, la imagen que se ralentiza, aparece ante tus ojos? Eso es. El comienzo de todo.

Entonces, ¿qué pasa con ese otro anuncio Polaroid de 1970 que se publicó en los periódicos? No había ninguna cámara instantánea a la venta. En cambio, el titular decía: ¿Qué está haciendo Polaroid en Sudáfrica?

De Business Insider, esto es BTYB. Marcas que conoces, historias que no conoces. Soy Charlie Herman.

Polaroid es fotografía instantánea. En su mejor momento, millones de personas en todo el mundo tomaron miles de millones de fotos instantáneas. Fue la manzana de la tecnología. El Instagram original (sin los filtros).

Polaroid también estuvo activa en Sudáfrica hasta la década de 1970. Cuando dos empleados descubrieron esto, pidieron un boicot hasta que la empresa se retirara. Fue una de las primeras protestas contra el apartheid contra una gran corporación en los Estados Unidos … y los inicios del movimiento de desinversión que siguió.

Cuando Polaroid intentó averiguar qué era lo correcto, su fundador lo resumió: «El mundo nos está mirando en este momento».

Quédate con nosotros.

ACTO I.

CH: Ken Williams y Caroline Hunter fueron los trabajadores de Polaroid que lideraron las protestas contra su empleador. Se conocieron a través de un programa corporativo, comenzaron a salir y luego se casaron a fines de la década de 1970. Williams ya falleció, y Hunter, ahora de 73 años, divide su tiempo entre Massachusetts y Louisiana.

CAROLINE HUNTER: Soy feliz en la jubilación y cuando la gente me pregunta qué estoy haciendo, generalmente digo: «Mi trabajo no es hacer nada bien». (risas)

CH: A.¿Y cómo no estás haciendo nada bien?

HUNTER: Bueno, estoy tratando de ser realmente bueno y estoy tratando de ser un experto.

CH: Hunter nació en Nueva Orleans y creció allí.

HUNTER: Soy el número cuatro de seis hijos, cuatro niñas y luego dos niños. Creció en un ambiente católico negro. Barrios pobres de clase trabajadora. Mi papá se graduó de la escuela secundaria. Mi madre no lo hizo.

CH: Creció en el séptimo distrito de la ciudad en las décadas de 1950 y 1960, lo que, como ella dijo, era una burbuja separada.

HUNTER: Éramos el tipo de negros, todo lo que necesitábamos en nuestra iglesia separaba a las iglesias. Entonces fueron al médico negro, al dentista negro, al personal de limpieza, a la farmacia, a la farmacia propiedad de negros, como entonces llamábamos a las farmacias.

CH: Pero Hunter fue a la escuela secundaria por toda la ciudad y tuvo que llegar en autobús.

CAZADOR: Tuvimos que sentarnos detrás del letrero, detrás del letrero de ‘colores’. Y cuando una persona blanca entraba y necesitaba un asiento, necesitaba su asiento, tenía que levantarse.

CH: En décimo grado tuvo un maestro que la inspiró a ver el mundo de manera diferente. Y si tienes suerte, has tenido a alguien así en tu vida y sabes lo que eso puede significar. Para Hunter, fue el Sr. Valda, un joven maestro blanco, quien enseñó temas de actualidad.

HUNTER: Nos animó a involucrarnos en el movimiento de derechos civiles porque no fue lo que hicimos. Estaba a nuestro alrededor.

CH: Cuando era adolescente, buscó formas de defender sus derechos en su ciudad natal.

HUNTER: Mis amigos y yo fuimos a pedir a la reina de la leche junto a la ventana de colores y cuando llegaba nuestra comida, decíamos: «Queremos sentarnos dentro». Y si nos rechazan, salimos a protestar. Eso fue lo mejor que hemos hecho.

CH: También fue el Sr. Valda quien presentó a Hunter la novela «Cry, the Beloved Country» del autor sudafricano Alan Paton. Es la historia de un pastor zulú que va a Johannesburgo a buscar a su hijo acusado de asesinar a un hombre blanco. Se publicó en 1948 y fue una de las primeras novelas de un autor blanco en describir la inhumanidad del apartheid. Hunter dijo que la historia la conmovió y la hizo consciente del sufrimiento de los negros en Sudáfrica. Ella todavía recuerda su cita favorita del libro:

CAZADOR: Hay un hombre tirado en la hierba. Una tormenta se avecina sobre su cabeza. La gente pasa a su lado porque no sabe lo que le está pasando.

CH: ¿Por qué te suena tanto este pasaje?

HUNTER: Creo que el libro era coherente con mi vida como segregada. Me movió al punto donde lo marqué. Y luego la vida continuó.

CH: Después de la secundaria, Hunter fue a la universidad y se graduó con un título en química. Luego tomó un trabajo en Polaroid y se mudó a Cambridge, donde tenía su sede la empresa.

CH: Estás empezando a trabajar en Polaroid y ¿cuál era tu trabajo?

HUNTER: químico investigador en el laboratorio de color. (risas) A partir de ahora, es irónico.

CH: En comparación con otras empresas de la década de 1960, Polaroid se consideraba progresista. Había varias mujeres en posiciones de liderazgo. Y Hunter eligió trabajar allí porque parte de la fuerza laboral estaba integrada cuando la verdad era que muchos de los empleados negros tenían trabajos de nivel de entrada mal pagados.

Entonces Ken Williams comenzó como cuidador. Pero Williams también fue un excelente fotógrafo que realmente entendió cómo aprovechar al máximo la película Polaroid. Con el tiempo, se fue abriendo camino y se convirtió en fotógrafo de la empresa.

Un día de otoño de 1970, Hunter se reunió con Williams en el estudio de fotografía Polaroid para almorzar.

HUNTER: Y fui a la tienda. No había otras personas alrededor y yo, el recuerdo es como caminar de una habitación a otra, mirar hacia atrás en un tablero de anuncios y ver la foto del único otro negro en la tienda en una placa. Y lo miramos y decía «Departamento de Minas, Unión de Sudáfrica». Y nos congelamos

CH: ¿Qué pensaste cuando viste eso?

HUNTER: Bueno, me quedé paralizado, nos congelamos y él dijo: «No sabía que Polaroid estaba en Sudáfrica». Y dije: «Yo tampoco lo sabía, pero sé que este es un mal lugar para los negros». Y todo «Cry the Beloved Country», todo el Sr. Valda, todas esas cosas volvieron a mí.

CH: Salieron del edificio, fueron a almorzar y no podían dejar de hablar de lo que acababan de ver.

CH: ¿Y qué hiciste?

HUNTER: Esa noche empezamos a buscar a Sudáfrica en la Enciclopedia Mundial del Libro. (Risas) Y luego, um, al día siguiente fui a la biblioteca y revisé toneladas de libros sobre Sudáfrica. Y todas las noches, mucho después de llegar a casa del trabajo, investigamos e investigamos e investigamos e investigamos.

CH: Apartheid, la palabra, proviene del afrikaans y significa «apartheid» o «separación». A partir de 1948, el gobierno de la minoría blanca en Sudáfrica aprobó una serie de leyes para segregar razas y crear una sociedad dividida: blancos arriba y negros, que constituían casi el 70 por ciento de la población, abajo.

Cuando Hunter y Williams hicieron su investigación, se enteraron de que se había vendido un sistema de fotografía instantánea Polaroid llamado ID-2 a empresas de Sudáfrica. Ahora, el ID-2 estaba tomando fotos instantáneas para tarjetas de identificación y llegaron a la conclusión de que el gobierno las estaba utilizando como parte de un programa para hacer cumplir el apartheid.

HUNTER: El descubrimiento de esta tarjeta de identificación, la revelación del papel de Polaroid en Sudáfrica para nosotros, fue realmente muy, muy significativo.

CH: En particular, el sistema ID-2 podría crear rápidamente las fotos necesarias para un documento de 20 páginas conocido como «libreta de ahorros» que los sudafricanos negros desprecian.

HUNTER: Según la ley sudafricana, las personas negras tenían que llevar un documento llamado libreta, que era similar en tamaño a nuestro pasaporte. Sin embargo, esta libreta contiene todo sobre usted. Uh, siempre tienes que tenerlo en tu persona física. Entonces, si la policía se me acercara ahora y mi cuenta de ahorros estuviera en el guardarropa de la puerta, pero no conmigo, podrían arrestarme. Necesita actualizarse. Tengo que firmarlo. Es un permiso para que me mude para existir y los negros lo consideran esposado.

ERIC MORGAN: La cuenta de ahorros era sin duda un símbolo de todos los males del apartheid porque segregaba a las personas por razas y también controlaba su movimiento.

CH: Este es Eric Morgan, profesor de historia en la Universidad de Wisconsin en Green Bay. Ha estudiado y escrito sobre Sudáfrica, Polaroid y Apartheid y el papel de las cuentas de ahorro.

EM: Controlaba, um, a quién se le permitía asociarse con él, controlaba toda su existencia. Si no tenía su libreta con usted, o si los sellos o autorizaciones eran incorrectos, podría estar en la cárcel por mucho, mucho tiempo.

CH: En 1960 varios miles de sudafricanos negros se manifestaron contra la cuenta de ahorros en la comunidad de Sharpeville, al sur de Johannesburgo. Luego, la policía abrió fuego contra los manifestantes, matando a casi 70 personas e hiriendo a casi 200 más, incluidas decenas de mujeres y niños. La masacre de Sharpeville, se dice, conmocionó a la comunidad internacional. Mostró cuán importante es la violencia para la implementación del apartheid. Sin embargo, el gobierno sudafricano respondió con medidas aún más represivas … ya principios de la década de 1970 el apartheid había alcanzado el apogeo de su poder.

EM: En primer lugar, los principales movimientos de resistencia están encarcelados o en el exilio. La economía de Sudáfrica también es increíblemente poderosa. Entonces, las inversiones del mundo occidental, Estados Unidos, Gran Bretaña, etc. son muy fuertes.

CH: Y cuando haces negocios en el país, tienes que obedecer las leyes … apartheid y todo. Esa fue la situación de Polaroid en Sudáfrica cuando Hunter y Williams tropezaron con esta identificación. Después de pensarlo y hablar sobre ello, una noche decidieron colocar folletos en las oficinas de Polaroid, en los tablones de anuncios y en las puertas de los baños en todo el edificio.

HUNTER: Se hizo a máquina de escribir. Y arriba, Ken había escrito en la mano: «Prisiones Polaroid, negros en 60 segundos». Uh, y en la parte inferior dice «Use the Time» y hay mucha retórica genial. (risas)

CH: Sí, la gente de Polaroid no se rió de eso.

HUNTER: El lunes, cuando lleguemos al trabajo, la policía de Polaroid y la policía de Cambridge nos encontrarán.

CH: Sabían que eras tú.

HUNTER: Bueno, ¡nos apuntamos! Ambos nos apuntamos. [laughter] Venga. Esta es una protesta muy conocida.

CH: Hay cierta inconsistencia en la línea de tiempo sobre lo que sucedió cuando, pero lo que importa es que después de algunos intercambios entre Hunter y Williams y los altos ejecutivos de Polaroid, la compañía emitió un comunicado diciendo: «Polaroid ha su identificación no vende equipo al gobierno sudafricano para su uso en el marco del programa del apartheid «.

Sin embargo, Hunter y Williams no lo creyeron. Junto con un tercer empleado, decidieron organizar y protestar contra el negocio de Polaroid en Sudáfrica.

HUNTER: Nos llamábamos Movimiento Obrero Revolucionario Polaroid, PRWM. Dejamos el documento de protesta estacionario en Polaroid (risas) y creo que estuvo bien, ya sabes, lo tenía, lo tengo. Por qué no? Somos de la empresa y le escribimos a la empresa, ¿verdad?

CH: Vamos.

CH: Polaroid hizo otra declaración – también en Polaroid estacionaria – cita «Polaroid se ha negado sistemáticamente a vender el sistema de identificación ID-2 directa o indirectamente al gobierno sudafricano».

En comparación con otras empresas estadounidenses como General Motors, IBM y Coca-Cola, las actividades de Polaroid en Sudáfrica fueron bajas. Los negocios en el país se realizaron a través de un comerciante local llamado Frank y Hirsch. Técnicamente, Polaroid no tenía empleados allí, ni fábricas. Todas las ganancias provinieron de este distribuidor y no fueron muchas: las ventas fueron menos del medio por ciento de las ventas mundiales totales de la compañía, según Polaroid. Fue esta empresa local, Frank y Hirsch, la que vendió el sistema ID-2 a partes del gobierno sudafricano, como la Oficina de Minas del estado, el Ejército y la Fuerza Aérea.

EM: Esto fue extremadamente problemático ya que la tecnología Polaroid se estaba utilizando directamente con el propósito de separar a negros y blancos en Sudáfrica.

CH: A principios de octubre de 1970, el movimiento sindical recién formado realizó una manifestación frente a las oficinas de Polaroid. Asistieron más de 200 personas, la mayoría otros empleados. Y junto con los discursos, el grupo Polaroid hizo tres demandas.

HUNTER: Hacemos un llamado a Polaroid para que denuncie el apartheid en Estados Unidos y en Sudáfrica al mismo tiempo, que Polaroid se retire inmediatamente de Sudáfrica, que entreguen sus ganancias a los reconocidos movimientos de liberación y luchen por su libertad. Nos veíamos a nosotros mismos como David ayudando a la gente a luchar contra Goliat.

CH: Poco después de la protesta, Ken Williams dejó de trabajar para Polaroid y dirigió toda su atención al movimiento sindical. Unas semanas después volvieron a protestar, esta vez pidiendo un boicot internacional a los productos Polaroid. Estuvieron presentes casi mil personas. Hunter y Williams esperaron a ver cómo respondería Polaroid a su solicitud de retirarse de Sudáfrica.

Y no fueron los únicos. Esto también se aplica a los directores ejecutivos y ejecutivos de otras empresas estadounidenses que hacen negocios en el país, algunos de los cuales estaban en la junta directiva de Polaroid.

EM: Este es un momento importante no solo en la historia de la lucha contra el apartheid, sino también en la historia del trabajo y la economía estadounidense. Tiene una demanda increíble porque no tiene precedentes en este momento. Ninguna otra empresa había sido presionada por sus trabajadores para hacer tal cosa.

CH: Lo que Polaroid decidió podría impregnar al resto de la empresa estadounidense. Luego volvemos.

Acto II

CH: Estamos de vuelta. Antes de continuar, quiero hablar sobre Polaroid y su fundador cuando el movimiento obrero pidió un boicot. En ese momento, Polaroid era una marca conocida y admirada en todo el mundo.

CHRISTOPHER BONANOS: Lo veo como un ideal absoluto de una empresa de tecnología que intenta estar un paso por delante de toda competencia a través de la creatividad real de la invención.

CH: Este es Christopher Bonanos, el autor de «Instant: The Story of Polaroid». A principios de la década de 2000, Polaroid se declaró en quiebra dos veces … y finalmente la marca y su propiedad intelectual se vendieron a otra empresa. Pero cuando Polaroid alcanzó su punto máximo en la década de 1970, es bastante fácil si está buscando un paralelo moderno:

CB: Apple y Google. Y Apple en particular, porque la otra cosa sobre Polaroid es que realmente apostaron por el diseño industrial. Querían que sus productos fueran artículos fantásticos que realmente, realmente deseabas, que codiciarías.

CH: Y la persona en el centro de Polaroid era Edwin Land. Fundó la empresa en 1937 y la dirigió hasta finales de la década de 1970. Durante el apogeo de la empresa, Polaroid fue tierra. Era un inventor con más de 500 patentes a su nombre … y una de ellas era para la cámara instantánea. Cuando dio a conocer el primero en 1947, un editorial del New York Times lo describió diciendo:

CB: «No hay nada parecido en la historia de la fotografía».

CH: Land fue un visionario. Quería fabricar productos que cambiaran el mundo. En un documental de 1970 sobre Polaroid llamado «The Long Walk», Land mete la mano en su abrigo, saca su billetera y finge tomar una foto con ella … luego se la vuelve a guardar en el bolsillo. ¿Suena familiar? Land dice que esta nueva cámara sería …

EDWIN LAND: Oh, como el teléfono, algo que usas todo el día cuando surge una oportunidad en la que quieres asegurarte de que no puedes confiar en tu memoria, o cuando quieres coger un objeto que viene por ti. gran interés o una bonita escena.

CH: Pero para Land, Polaroid no se trataba solo de hacer productos geniales e imprescindibles. También quería cambiar vidas, comenzando por las personas que trabajaban en Polaroid. Se sabía que Land decía: «Polaroid es gente».

EM: Realmente creía que la abundancia del capitalismo le daba a la gente común la oportunidad de alcanzar la grandeza.

CH: Eric Morgan nuevamente, profesor de la Universidad de Wisconsin.

EM: Estos eran valores en los que él creía absolutamente, que una empresa como Polaroid quería empoderar a los afroamericanos y las mujeres para ayudar a difundir la democracia y crear un mundo más equitativo y justo.

CH: Esto se ve en la reacción de Land ante el asesinato de Martin Luther King Jr. en 1968. A la mañana siguiente, Land se paró frente a un grupo de empleados en su mayoría blancos y les dijo que la nación estaba en crisis. Land dijo que Polaroid era líder en las empresas estadounidenses y, como tal, preguntó si la empresa no podía hacer más para reclutar y capacitar a trabajadores negros en todos los niveles de la empresa, en números iguales al porcentaje de residentes negros en el área de Boston.

Land tenía una visión de sí mismo y de su compañía como progresistas e ilustrados. Muchos empleados de Polaroid también vieron cosas. Cuando Caroline Hunter y el Polaroid Revolutionary Workers Movement revelaron la participación de la empresa en Sudáfrica, los empleados estaban confundidos y avergonzados. Y se preguntaron qué significa realmente Polaroid.

EM: Creo que hay una conmoción y un malestar generalizados con la conexión entre las Polaroid y el apartheid. Sin embargo, desde la perspectiva del movimiento obrero, todo esto es mentira.

CH: La empresa trató de explicar su negocio en Sudáfrica, pero con cada declaración que hizo, incluso con más información que a veces contradecía, simplemente planteó más preguntas. Mientras tanto, el movimiento obrero ha perfeccionado su mensaje.

HUNTER: No tenías que ser un trabajador de Polaroid para boicotear Polaroid. No tenías que ser negro para odiar el apartheid. Solo hay que pensar bien e identificarse con la inhumanidad de lo que sucedió en Sudáfrica.

CH: Ahora es importante tener en cuenta lo que estaba sucediendo en Estados Unidos en ese momento. Eso fue en 1970. Hubo protestas sostenidas, a veces violentas, contra la guerra de Vietnam. Este es el año en que cuatro estudiantes de la Guardia Nacional de Ohio fueron asesinados a tiros en el estado de Kent. Además, las mujeres y los gays exigieron sus derechos. Y había un creciente movimiento contra el apartheid, especialmente en los campus universitarios como cerca de Polaroid, lugares como Harvard y MIT y otras escuelas de Boston. El movimiento sindical recibió el apoyo de estos estudiantes, así como un impulso importante del Comité Americano de África, un grupo nacional que se ocupó de temas africanos.

Por mucho que Polaroid haya dicho que no satisfaría las demandas del movimiento obrero, tampoco podía ignorarlas.

EM: La mano de Polaroid fue forzada. Edwin Land dijo: “Nunca en mi vida me han intimidado o empujado. No lo estaré ahora ‘Pero hay una clara conexión entre el movimiento laboral y lo que está pasando

CH: Alrededor de este tiempo, Land se había centrado en desarrollar una nueva cámara instantánea que años más tarde se llamaría «mágica». Pero a medida que aumentaban las protestas y la atención de los medios de comunicación se concentraba, se dio cuenta de que necesitaba responder a la pregunta: ¿es correcto que Polaroid haga negocios en Sudáfrica? Como dijo un ex gerente, Land sabía que «un ataque a su empresa era un ataque a él».

Una de las primeras cosas que hizo fue entrevistar al Boston Globe. Land le dijo al reportero que no sabía cómo se usaban los productos Polaroid en Sudáfrica. Pero resultó que otros en Polaroid estaban al tanto de esto y no se tomó ninguna medida.

CH: ¿Está confirmado que Frank e Hirsch lo vendieron a organizaciones afiliadas al gobierno sudafricano?

EM: Absolutamente. Ni siquiera venda a organizaciones, sino directamente al gobierno sudafricano.

CH: Polaroid finalmente admitió que casi el 20 por ciento de la película que vendió a sus distribuidores Frank e Hirsch se utilizó para fotografías de libreta. Como resultado, Polaroid anunció que cesaría inmediatamente las ventas de productos que podrían usarse en el programa de libretas.

A continuación, la empresa creó un comité ejecutivo de siete empleados blancos y siete negros para averiguar qué debería hacer Polaroid con su negocio en Sudáfrica. Land habló con el grupo y les dijo: «El mundo nos está mirando en este momento … Polaroid es considerada una sociedad grandiosa y generosa. ¿No deberíamos usar este poder?»

Pero casi de inmediato, el comité encontró un problema. ¿Qué significó para Polaroid «salir» de Sudáfrica? Recuerde, no tenía empleados, ni fábricas, solo un contrato con un distribuidor local, Frank y Hirsch. Podría poner fin a esa relación, pero luego Frank y Hirsch podrían fácilmente comprar productos Polaroid de, digamos, otra empresa y luego revenderlos en Sudáfrica. Simplemente retirarse no significaba que los productos Polaroid desaparecerían de Sudáfrica. ¿Qué hacer?

En un momento durante dos largos días de reuniones, un miembro negro del comité se puso de pie y dijo que se iba. Cuando se le preguntó por qué, respondió: “Durante cien años, Whitey les ha dicho a los negros lo que es bueno para ellos. Ahora estamos aquí sentados tratando de hacer lo mismo por los negros en Sudáfrica. No creo que debamos hacer eso. ‘Bueno, alguien le preguntó qué pensaba que deberían hacer y él dijo:’ Deberíamos ir allí y preguntarles qué quieren hacer ‘.

Con ese entendimiento, Polaroid tenía un plan para lo que haría a continuación. Y decidió que se lo diría al mundo. Eric Morgan de nuevo.

EM: El 25 de noviembre, aparecieron anuncios en los principales periódicos de todo el país preguntando: «¿Qué está haciendo Polaroid en Sudáfrica?»

CH: «¿Qué está haciendo Polaroid en Sudáfrica? Este anuncio, esta pregunta, es bastante notable para una empresa. Incluso Caroline Hunter no podía creerlo.

CH: ¿Qué opinas de este anuncio?

CAZADOR: Oh, nos encantó Fue como si saliéramos y compramos todos los periódicos con todos los anuncios.

CH: Seamos claros, el anuncio en sí no le impresionó, pero la empresa simplemente le dio un gran impulso y al movimiento sindical.

El anuncio comenzaba con Polaroid y describía su negocio en Sudáfrica. Habló sobre el movimiento obrero y sus demandas. Y luego Polaroid dijo muy públicamente: «Odiamos el apartheid».

EM: Polaroid, hasta donde yo sé, será la primera gran empresa estadounidense en denunciar públicamente el apartheid por escrito, y eso es importante, ¿no? Porque sienta un precedente. Alguien tiene que hacerlo primero y Polaroid es el primero en hacerlo.

CH: El anuncio luego planteaba una serie de preguntas: «¿Deberíamos dejar de hacer negocios allí? ¿Eso dejaría desempleados a los negros?» En realidad, la empresa no proporcionó muchas respuestas, pero hubo una a la primera pregunta: ¿Qué está haciendo Polaroid en Sudáfrica? Respuesta: «No lo sabemos».

Para averiguarlo, la compañía anunció que enviaría a cuatro empleados, dos blancos y dos negros, a Sudáfrica para investigar. Y cuando regresaron, hicieron una recomendación sobre lo que debería hacer Polaroid.

EM: Vas a viajar a Sudáfrica durante unos 10 días. Básicamente, quieres hablar con sudafricanos, tanto blancos como negros. Quieres ir al distribuidor Frank & Hirsch y ver cómo son las condiciones laborales para los negros. También quieren hablar con negros y blancos fuera del distribuidor.

CH: Los hombres de Polaroid hablaron con más de 150 sudafricanos. Se enteraron de que Frank y Hirsh pagaban menos a los trabajadores negros que a los blancos. Y de casi todos los sudafricanos negros con los que hablaron, dijeron que escucharon un refrán común: no vayas, usa tu influencia.

Cuando los cuatro hombres regresaron a Cambridge, hicieron una recomendación unánime: Polaroid debería quedarse en Sudáfrica y hacer más para ayudar al personal negro. En enero de 1971, la empresa anunció en otro anuncio de periódico que estaba haciendo precisamente eso … esta vez en el New York Times, el Washington Post, el Boston Globe y 20 periódicos de comunidades negras. En el título «Un experimento en Sudáfrica», Polaroid dijo que trabajaría con su distribuidor Frank y Hirsch para aumentar los salarios de los trabajadores negros, brindar capacitación en el trabajo y brindar apoyo financiero para una mayor educación. Y Polaroid esperaba que otras empresas estadounidenses se unieran a su experimento.

EM: La pregunta era, ¿podemos influir gradualmente o tenemos que destruir todo esto de una vez? Y eso es lo que importa en última instancia.

CH: Sin embargo, en muchos sentidos, el «experimento» no supuso un gran riesgo para Polaroid: una vez más, no había empleados ni fábricas en Sudáfrica y las ganancias eran pequeñas. En cambio, Polaroid se quedó porque ella y su fundador creían que podía marcar la diferencia.

EM: Si una empresa tiene conciencia y creo que Edwin Land creería que una empresa hace esto porque una empresa no es solo una ganancia, es su gente, ¿verdad? Son sus valores. Y si tiene conciencia, debe actuar sobre su conciencia.

CH: Pero el «experimento» de las Polaroid no cumplió con los requisitos de Hunter y el movimiento obrero. Vieron la decisión de apoyar el apartheid como un apoyo a las leyes del gobierno blanco.

CAZADOR: Polaroid usa los estándares estadounidenses para hacer creer a la gente que el apartheid es un poco como la segregación, y por eso solo vamos a hacer algunas mejoras para nuestros trabajadores cuando argumentamos que su producto está afectando a toda una multitud africana.

CH: Cuando regresemos, las lecciones del experimento Polaroid serán enfocadas para todos.

Acto III

CH: Estamos de vuelta.

Comenzó el experimento de Polaroid en Sudáfrica. Y debido a que la compañía era abierta sobre sus pensamientos y actividades, algunos pensaron en ese momento que Polaroid parecía progresista.

Eric Morgan de nuevo.

EM: No importa qué causó el experimento de Polaroid, si fue la presión del movimiento obrero, si en realidad fue una decisión de la propia Polaroid, solo el reconocimiento de la complicidad de Polaroid con el apartheid y su voluntad de llevar esta historia a primer plano. Traer la conciencia estadounidense fue muy importante, ¿no?

CH: Otras empresas como GM, Ford e IBM han prestado atención. Sie hatten viel größere Aktivitäten in Südafrika – und größere Gewinne. Und in den späten 70ern bis in die 80er Jahre, als sie mit der Forderung nach Rückzug konfrontiert waren, kopierten sie das Polaroid-Experiment: Sie sagten, sie könnten mehr tun, indem sie das Leben der schwarzen Südafrikaner durch wirtschaftliche Möglichkeiten erhalten und verbessern.

Für Südafrikaner war die Reaktion auf das Polaroid-Experiment jedoch gemischt. Einige lobten das Unternehmen, andere nannten das Experiment «tragisch» und sagten, Polaroid habe genau das getan, was die südafrikanische Regierung wollte. Unterstützer der Regierung sagten, das Unternehmen gebe «radikalen schwarzen Angestellten» nach.

Die Polaroid Revolutionary Workers Movement war definitiv nicht beeindruckt. Sie nannten das Experiment eine Beleidigung und sagten, das Unternehmen habe gelogen, um seine Unterstützung für die südafrikanische Regierung zu verbergen. Der Boykott von Polaroid würde fortgesetzt.

CH: Gab es überhaupt einen Wert für das Experiment?

HUNTER: Nein. Wir haben die Scharade überhaupt nicht gekauft. Wir haben es nie getan. Die ganze Zeit wussten wir, dass der Preis Polaroid aus Südafrika war. Bei all diesen Schritten auf dem Weg war all dieses Zeug nur eine Ablenkung, um uns von unserem Fokus und unserem Ziel abzuhalten.

CH: Einige Wochen nach der Ankündigung von Polaroid haben Hunter und Williams vor einem Sonderausschuss für Apartheid bei den Vereinten Nationen ausgesagt. Bis zu diesem Zeitpunkt war Hunter noch bei Polaroid beschäftigt. Kurz nach ihrer Aussage sandte das Unternehmen eine Nachricht an alle Mitarbeiter, in der sie daran erinnert wurden, dass die Forderung oder Unterstützung eines Boykotts gegen Polaroid ein Grund für die Entlassung sein könnte. Dann am nächsten Tag …

HUNTER: Zur gleichen Stunde, eine Woche nach dem Tag des Protestes, werde ich in das Büro meines Managers gerufen und bekomme mein Suspendierungsschreiben, das ich angenommen habe, aber ich schreibe mein, was auch immer mein Protest ist, auf einen Brief und Ich soll meine Sachen nehmen und das Gebäude verlassen.

CH: Als Sie von Polaroid suspendiert wurden, was hat das für Sie getan?

HUNTER: Nun, ich hatte den ganzen Tag rund um die Uhr Zeit, um an dem Boykott zu arbeiten. Für sie ging es also nach hinten los, weil das mehr von Ereignissen, mehr Protesten, mehr von allem sprach

CH: Sie und Williams sammelten weiterhin Unterstützung von mehr Gruppen, die über Polaroid und sein «Experiment» verärgert waren. Dazu gehörten der Afrikanische Nationalkongress, zahlreiche Glaubensgruppen und Studenten, insbesondere aus Harvard. Sie hielten Teach-Ins ab und protestierten gegen die Reden von Edwin Land.

Aber trotz des Aufschreis und mehr Menschen, die Polaroid zum Rückzug aufforderten, wurde das Experiment noch sechs Jahre fortgesetzt. Bis 1977 erreichte der Umsatz mit Polaroid-Produkten in Südafrika rund 4 Millionen US-Dollar – immer noch unbedeutend im Vergleich zu Polaroids weltweitem Umsatz von mehr als einer Milliarde US-Dollar. Andererseits dachte das Unternehmen, es mache etwas mehr, das es in Südafrika gut mache. Tatsächlich stiegen die Löhne für Schwarze, die für den Polaroid-Händler arbeiteten. Fast eine halbe Million Dollar flossen in Stipendien und andere Programme. Es sah so aus, als würde das Experiment, das ursprünglich ein Jahr dauern sollte, weitergehen.

Bis ein kleines Problem aufgedeckt wurde und das Experiment fehlschlug.

EM: Der Vertriebshändler der Polaroid Corporation, Frank und Hirsch, vertreibt seine ID-2 und andere Technologien weiterhin an die südafrikanische Regierung.

CH: In 1977, the Boston Globe revealed that the distributor was shipping Polaroid products in unmarked boxes and unmarked vans to various government agencies, including one that issued passbooks. Part of the operation even included submitting false invoices from a pharmacy in downtown Johannesburg to hide the sales. As part of the deal to stay in South Africa, Frank and Hirsch was barred from selling Polaroid products directly to the government. But that’s exactly what it was doing. And when Polaroid found out, it was left with no choice and announced it would withdraw from South Africa.

EM: So, not only does does Polaroid become the first company to speak out against apartheid again in 1970, becomes the first company to try and enact positive changes from within, but now it becomes the first American corporation to withdraw from South Africa.

CH: But it didn’t do it because of the boycott. And it wasn’t because Polaroid suddenly changed its position on doing business in South Africa. It withdrew because Frank and Hirsch had lied.

For Caroline Hunter and Ken Williams, Polaroid’s announcement did not mean the end of their campaign. In fact, the withdrawal was not even something they’d describe as a «success.» After seven years of boycotts and protests, Polaroid had still not met their demands.

HUNTER: They say, ‘now we’re going to pull out’ and we say to them, ‘we still don’t believe you because until apartheid is disbanded and the passbook is ended, your technology is critical and it’s still going to be there.’

CH: You’re feeling that even when they announce that they’re pulling out you, you believe that they still had business in South Africa.

HUNTER: That’s right. That’s right. And we are saying we want them boycotted until all the demands are met, turn over the profits to liberation movements and all multinationals withdraw from South Africa. So we continued the campaign beyond that, we, there was no applause.

CH: From you.

HUNTER: Not at all. Not at all. No.

CH: So you didn’t see this as a victory when Polaroid in ’77 said, ‘we’re pulling out of South Africa’?

HUNTER: It was a symbolic victory for the sake of the movement. Symbolic from the sense of the power of the people that finally got them to say what we said was true all along, that their role was significant in apartheid South Africa and their leaving, even in the nominal sense, is significant because now it’s the beginning of pressure being applied to other corporations to say ‘you too should withdraw.’

CH: When Polaroid left, there were about 350 American companies doing business in South Africa, companies like General Motors, GE, Chase and Citibank. The financial stakes for them were much greater, with investments and loans totalling close to $4 billion. After Polaroid announced its withdrawal, the growing international movement against apartheid put enormous pressure on them to do the same. In the 1980s, these companies faced a moment of reckoning, just like Polaroid.

EM: Yeah,it’s not only the first, it’s a microcosm of the struggle. It’s a precursor. It does encapsulate all of the debates over strategy, way before the larger movement, gains, momentum and steam. So yeah, Polaroid story sets the tone, for what, what is to happen in the movement over the next decade and a half.

CH: US companies tried to justify their operations in South Africa along the same lines as Polaroid. But in the face of protests and boycotts, international sanctions and a failing economy in that country, more and more US companies began to divest in the 1980s. Eventually, apartheid came to an end.

But in 1970, this was all uncharted territory for Polaroid and corporate America and for protesters like the Workers Movement. It was revolutionary and unprecedented: two employees calling on their employer to sever ties with South Africa over apartheid.

Polaroid and its founder Edwin Land thought its «experiment» could help Black South Africans living under apartheid, even if the benefits were limited.

EM: What responsibilities do corporations have to support social justice and democracy and human rights? And so to me, that’s the larger takeaway of the, of the Polaroid story. It’s the influence that individuals can have, in the case of the Workers Movement and its supporters, in putting pressure on large, powerful organizations. And then the questions that Polaroid itself raised. What responsibilities did it have? And what responsibilities do corporations have in promoting equality and justice and human rights in a global world?

CH: In the article professor Morgan wrote about Polaroid in South Africa, he quotes an executive who described the experiment this way: «the effect was like a spoon in an ocean — a very small effect. But for us, it was the right thing to do.»

But there was only so much Polaroid could do as long as apartheid continued. So that raises the question…

CH: Was it the job of Polaroid to end apartheid?

HUNTER: No it wasn’t, but was it the job of Polaroid to profit from apartheid? That was our question. And our answer was no. No.

CREDITS

CH: This episode was produced by me, with Sarah Wyman and Julia Press. Thanks to Claire Banderas and Tyler Murphy at Insider. Also, a big shout out to Sara Softness for the tip — it always pays to tell your friends what you’re up to.

If you want to learn more about this story or Polaroid, we’ve got links in the description for this episode and at our website. They include documents from the Polaroid Revolutionary Workers Movement, Eric Morgan’s paper «The World is Watching» and a link to Christopher Bonanos’ book, «Instant: The Polaroid Story.»

And a programming note: We’re about to take a short break while we work on new episodes. But if you’ve been enjoying the show and want to support us, here’s what you can do: spread the word to your friends! I know, you hear this on podcasts all the time, «leave a review on Stitcher or Apple podcasts or Spotify or wherever you get your podcasts» but really, honestly it does make a difference and it helps more listeners find the show.

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Finally, you, our listeners! What do you want to hear more of? Which recent episodes did you love and couldn’t wait to share with a friend? Tell us. Our email is btyb@insider.com. On Twitter you can find us @btybpod. And then of course, there’s our very friendly Facebook group! Just search «Brought to you by… Podcast.»

In the meantime, we’ll be hard at work on the new fall season. It wasn’t intentional, but there’s a bit of theme… We’re excited to share it with you.

Now, the very deserved credits for this summer season! Our sound engineer is Bill Moss. Music is from Audio Network. John DeLore and Casey Holford composed our theme. Our editor is Micaela Blei. Dan Bobkoff is the podfather. Sarah Wyman is our showrunner.

Brought to you by… is a production of Insider Audio.

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