Cómo un luchador profesional encontró aceptación en un deporte definido por el machismo

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Conocí a Sam Khandaghabadi en 2014 en el almacén de la victoria. Es un edificio en expansión y en ruinas que se parece más a un concesionario de automóviles que a un hogar, rodeado por un patio de concreto cercado en una parte difícil de Oakland. Había llegado para informar sobre Hoodslam, el espectáculo de lucha independiente indie enormemente popular en Oakland, y para conocer a los luchadores que vivían allí antes del evento del viernes. Sam, delgado pero fuerte, con un desorden de cabello oscuro y rizado, estaba más que feliz de interpretar el papel principal en mi historia de Vice Magazine.

Sam estaba sentado en un sofá fumando cigarrillos con una chaqueta de cuero. Revisó una lista de habilidades y créditos que sirvieron como una especie de currículum para Hoodslam.

«Hice teatro. Luché en el instituto. Hice artes marciales. Hice cortometrajes. Hice una película para adultos», dice Sam. «He hecho muchas cosas».

Sam dio una calada a un cigarrillo, probablemente para ocultar una sonrisa, cuando con entusiasmo anoté la cita en mi cuaderno.

En noviembre pasado me encontré con Sam nuevamente para un perfil en el San Francisco Chronicle. Cuando fuimos a cenar, el luchador admitió que el personaje que escribí hace aproximadamente una década era una ilusión. La persona que Sam me estaba mostrando ahora era diferente: menos temerosa, más abierta y lejos de ser un hombre principal.

Escapar a mundos de fantasía

Sam nació en Alpharetta, Georgia, el más joven de dos hermanos en una ciudad blanca en el sur. Era un lugar donde estudiantes y profesores comentaban por igual un apellido iraní-estadounidense como Khandaghabadi. Sam tenía un primo que llevaba una cruz todos los días. Dijo que le gustaba la forma en que se veía.

«Pero fue por protección. No del diablo, sino de las personas que lo rodean», dice Sam. «Sabía que su aspecto, si tuviera una cruz, la gente le daría menos dolor. Sabes, mucha de mi familia cambiaría su nombre de ‘Mahmoud’ a ‘Mike’. De ‘Freidoun’ a ‘David’. De ‘Farokh’ a ‘Frank’ «.

Esta sensación de ser diferente se reforzó cuando la madre de Sam murió de cáncer a la edad de 10 años. Sam regresó adentro, a una casa que ahora estaba triste.

«Había tres cuerpos en él: yo, mi hermano y mi padre. Pero no podría haber habido nadie con respecto a los sentimientos dentro de estas paredes», dice Sam. «Sabes, normalmente no le diría a la gente que mi madre murió. Una vez que supieran cómo, está bien, pero no era información que yo entregaría libremente. Porque pensé que si lo hacía, sería La gente siente pena por mí.

«Y eso era algo a lo que tenía miedo. Pensé que sería más importante para mí parecer duro o violento, o para alguien que piensa que soy un idiota o un payaso o algo más que alguien que necesita ayuda». Pero ese era yo también. Era todo eso, pero también era alguien muy profundo que necesitaba ayuda, y no quería que nadie lo supiera «.

Entonces Sam se volvió a otro lado:

«Me metí en los cómics. Fui a la lucha libre «, dice Sam». Entré en estos mundos de fantasía donde la gente tenía problemas, pero podían vencerlos en 30 páginas o en un partido de 15 minutos. «

Cuando Sam estaba en octavo grado, los Khandaghabadis se mudaron a East Bay en el norte de California. Sam pensó que valía la pena, como si no te importara y te volvieras duro y salvaje: gafas de sol, gorras de béisbol, una barba y todas las drogas a tu alcance.

“Me afeitaba la cabeza y usaba camisas y jeans todos los días. No hay mucho color, eso es seguro «, dice Sam». Pero era muy masculino, hipermasculino, porque eso era lo que a la gente le gustaba de mí … mis tendencias agresivas, mi pelo en el pecho, mis habilidades físicas, todos estaban más dirigidos hacia una persona masculina. «

Vivo racismo antiárabe

A la edad de 14 años, después de ver la lucha libre profesional y asistir a espectáculos locales durante años, Sam comenzó a entrenar como luchador profesional. A Sam se le permitió aparecer en el ring por primera vez a la edad de 16 años.

«El primer día me dijeron que sería un jeque», dice Sam. «Sería un villano del Medio Oriente».

Durante décadas, los luchadores del Medio Oriente, o incluso los luchadores que podrían considerarse del Medio Oriente, habían sido elegidos como jeques: villanos de dibujos animados que odiaban a Estados Unidos.

“Y en realidad tenían todos estos nombres creativos como ‘Sheik Osama’ o ‘Sim Sim Salabim’. Nunca lo olvidaré «, dice Sam». Todo tipo de ideas divertidas sobre cómo debería ser mi nombre. Pero por suerte puse mi pie allí y pude elegir un nombre que no me resultaba tan vergonzoso: el jeque Khan Abadi, una pieza de mi apellido Khandaghabadi. «

Como un joven fanático de la lucha libre que asistía a espectáculos, Sam recuerda haberse quitado el sombrero cuando aparecieron los personajes del jeque. Después del 11 de septiembre, se sintió inseguro estar en los eventos en el Medio Oriente. Ahora, justo al comienzo de una carrera, se le pidió a Sam que hablara en farsi durante los juegos, molestara a la multitud e incluso usara la espalda de un luchador con burka como un paso hacia el ring. Sam se negó.

Pero Sam tocó el talón, el villano, y el racismo antiárabe de la multitud convirtió el ridículo en algo más oscuro.

«Cada vez que intentaba mirar a alguien como yo, tenía que ver a miles de personas vaciando, arrojándoles basura», dice Sam. «Y luego tengo que vivirlo. Intentaron pelear conmigo, me siguieron a mi auto después del espectáculo. «

La lucha tradicional nunca sería la adecuada.

Una idea arriesgada

Sam se graduó de la escuela secundaria en 2003 y trabajó en trabajos ocasionales para alquilar durante casi una década. Asumió turnos en clubes de cannabis, en North Face Outlet y como repartidor de pizzas. Estuvieron siete años en la balanza, trabajando de forma paralela para pagar el alquiler y luchar.

«Encontré un almacén», dice Sam. “Comí carne seca y pequeños bocadillos. Tenía más cigarrillos que comida. «

Luego, en abril de 2010, Sam tomó prestado un anillo de un amigo y celebró el primer Hoodslam. Este sería un espectáculo donde todo era posible, donde los luchadores podían apoyarse en su nerd interno, stoner interno o loco interno. Sería una lucha vulgar, extraña y transgresora, tan probablemente un personaje alimentado por cocaína llamado «Drugz Bunny» como hombres adultos que luchan como personajes de Super Nintendo. Los primeros hoodslams fueron gratis.

«Pasó de unas 20 personas en los primeros espectáculos a más de 200 personas e inundó este lugar en un año», dice Sam.

Una vez que comenzaron a pedir boletos, la multitud solo creció. En la actualidad, los luchadores se refieren en broma a él como «El fenómeno accidental».

«Hubo muchas declaraciones de boca en boca de que hicimos algo diferente y que no era una lucha que la gente pensara que sabían», dice Sam.

Eventos de Hoodslam llenos de ideas que nunca sobrevivirían a la sala de escritura de la WWE. Hubo combates de pulmón de hierro en los que un luchador tuvo que terminar un muñón antes de que el otro se levantara del tapete. Hubo extrañas fantasías de cosplay que vinieron de las películas de luchadores favoritas de los años 80 o de los videojuegos. Pero a finales de 2014, Sam tuvo una idea que parecía transgresora y aterradora incluso para Hoodslam. Sam sabía que se sentía arriesgado; Tiene que ser bueno.

‘Investigación’

Sam había luchado cada vez más que los personajes femeninos durante los shows de Hoodslam y algunos otros luchadores habían escuchado que también estaban interesados ​​en probarlo. ¿Qué pasaría si tuvieran una noche de lucha libre?

Sam quería una noche de lucha libre, un deporte caracterizado por una masculinidad exagerada y performativa, en la que los fanáticos y luchadores serían su yo más femenino. Así que Sam lanzó la idea al vestuario de los luchadores. Se llamaría «Femmed Out».

«Quería que todos salieran de su zona de confort y hicieran algo más que disfrutamos», dice Sam. «Pero en segundo lugar, todos nuestros televidentes nos harían saber que queremos que las personas vengan de la manera que quieren, y eso fue una gran parte de eso». «

«Queremos que las personas vengan como son», dice Sam sobre Hoodslam. (Sarah Souders)

Antes del primer Femmed Out, Sam fue a la ciudad por primera vez.

«Sabes, en aquel entonces lo consideraba una investigación», dice Sam.

Pero las preguntas de género habían existido desde que Sam podía recordar. Pasaron muchos días mirándose en el espejo y pensando. Había un sueño de la infancia sobre un arco iris por el que podías caminar y obtener el sexo opuesto.

Unos meses más tarde, se le pidió a Sam que se presentara en un espectáculo burlesco en Alameda y vino con un puñado de amigos de lucha libre. Más tarde esa noche, Sam estaba trabajando en el stand de Hoodslam Merch. Un hombre miraba al otro lado de la habitación. Había sido agresivo con otros luchadores en el evento anterior.

«En algún momento le dije a la persona con la que estaba saliendo, ‘solo voy a salir'», recuerda Sam, «y cuando nos dimos la vuelta para irnos, él me siguió y me quitó la peluca de la cabeza». . Él y un par de amigos de alguna manera me rodearon. Y cuando me alejé para golpearlo, el guardia de seguridad me agarró por completo y me sacó. No entendí lo que salió mal. «

Decisión y anuncio

Durante tres años, los pensamientos de género se habían vuelto más fuertes. Pero esta violencia, admite Sam, ha ayudado a calmarla. Luego, a principios de 2018, Sam habló con un amigo trans y trató de mantenerse vago para mantener algo oculto. Sam quería saber cómo estás seguro de que eres trans.

«Y lo que me dijo fue: ‘Si sientes que no puedes vivir otro momento en este cuerpo como si quisieras morir antes que quien eres, lo sabes. Y si no, probablemente no lo estés. Y no me sentía así «, dice Sam. «Así que lo dejé a un lado y lo ignoré. Y sabes, tenía todas esas otras cosas de las que quería suicidarme, así que aún no podías llegar al frente».

Pero esas miradas en el espejo y los pensamientos que nunca parecían desaparecer se hicieron imposibles de ignorar.

En marzo pasado, Sam, que llevaba un top corto, medias y una peluca naranja, acababa de terminar un partido frente a una gran multitud en el Oakland Metro Opera House. La luchadora tenía 10 años cuando dirigió uno de los espectáculos independientes más exitosos de la costa oeste, y fue el Día Internacional de la Mujer. Se sintió tan bien como en cualquier otro momento, así que Sam tomó el micrófono.

Sam comenzó la terapia de reemplazo hormonal en diciembre de 2018. Ahora ella apareció públicamente como una transexual bajo las luces del escenario en el borde del ring.

«Las personas rotas a veces pueden tener razón»

Cuando Sam lucha en programas distintos de Hoodslam en estos días, especialmente fuera de Oakland, ahora escucha insultos, insultos gay y más. Ella escucha el susurro en los vestuarios.

Algunos organizadores hacen que los fanáticos se disculpen, pero Sam dice que no lo necesita. Tocó el talón durante toda la vida: en Alpharetta, en East Bay y luego en el ring.

Ella sabe que algunas personas la odian por lo que es. Pero también se siente como ella misma, tal vez por primera vez.

«Sabes, me inundó», dice Sam. «Realmente no puedo decirlo. Pero había una luz y finalmente entré».

«Si tuvieras 17 años, 16 años que comenzaste a luchar, ¿podrías hablar contigo mismo, qué consejo darías?», Le pregunto, «¿Qué aprendiste?»

«Me diría que confíe en mí mismo», responde Sam. «Es difícil cuando crees que estás roto y no confías en tus propias decisiones». Pero las personas quebrantadas a veces pueden tener razón. Y lo más importante, pueden sanar. «

Debido a la pandemia de COVID-19, Hoodslam no ha celebrado un evento en vivo desde marzo. Sam Khandaghabadi dice que no está segura de lo que depara el futuro para su serie de lucha libre, pero espera que sus días en el ring no hayan terminado.

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