Desinformación, chivo expiatorio y distancia social

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2020 ciertamente no es la primera vez que una pandemia golpea al mundo. La transmisión de enfermedades a gran escala geográfica, que causa enfermedades graves, muertes y trastornos económicos, ha sido recurrente en la historia. El cóctel de la peste y la enfermedad del siglo XIV en el corazón del intercambio colombiano desde finales del siglo XV en adelante son solo dos ejemplos de la compleja relación entre los patógenos y las personas.

La comparación entre la pandemia actual de COVID-19 y los episodios pasados ​​sugiere varios paralelos en las reacciones humanas a la enfermedad. Muchos generaron información errónea, chivo expiatorio y distancia social similar a lo que estamos presenciando hoy. La reciente propagación de COVID-19 causada por el nuevo coronavirus muestra que este sistema biológico que cambia rápidamente, incluso cuando no entendemos completamente su transmisibilidad o tasa de mortalidad, está envuelto en capas de política, economía, demografía y cultura que hacen eco de la historia modelos.

Conectividad global

Han pasado menos de tres meses desde la aparente primera detección en Wuhan, provincia de Hubei, China, de una enfermedad viral desconocida para su establecimiento en más de 140 países, con más de 160,000 casos conocidos y más de 5,000 muertes al momento de escribir este artículo. La propagación a este ritmo refleja la conexión, el volumen y la velocidad de las personas que viajan y se mezclan, desde principios del siglo XXI. Pero las pandemias, por su propia naturaleza, ocurren solo cuando las cadenas de transmisión eficientes operan a largas distancias y abarcan poblaciones distantes.

La conexión global no es nada nuevo. Por ejemplo, los mejores datos bioarqueológicos disponibles actualmente indican que la segunda pandemia de peste es la propagación de la peste bubónica y pulmonar causada por el bacilo. Yersinia pestis, la primera fase de la cual fue la «Estrella de la Muerte», entró en Europa a través de lo que ahora es el suroeste de Rusia y Crimea y se extendió en siete años (1346-1353) en casi toda Europa occidental, a lo largo de intercambios consolidados vías terrestres y marítimas y de comunicación.

Por otro lado, el intercambio colombiano, el encuentro entre personas, plantas, animales y microorganismos de Europa y África, por un lado, y las Américas, por otro, desde finales de la década de 1400, ha generado una mortalidad catastrófica entre Pueblos indígenas del Nuevo Mundo que carecían de la inmunidad del rebaño o la población a los patógenos que llegaron con los recién llegados, la viruela en particular, reduciendo los pueblos indígenas en un 80% o más en un siglo. Ambas pandemias se ubicaron en los puntos de inflexión en la historia de la globalización. En el primer caso, las rutas comerciales y militares de larga data han proporcionado los medios para una propagación sorprendentemente rápida de la enfermedad, mientras que en el otro, los viajes transoceánicos que unen el Viejo y el Nuevo Mundo han proporcionado el único enlace necesario para una mezcla sin historia de patógenos y personas sensibles.

Desinformación y chivo expiatorio

Un elemento común en las pandemias históricas es la desinformación generalizada, y COVID-19 ya ha generado una impresionante cosecha de teorías de conspiración. El pánico generalizado, especialmente cuando se trata de una enfermedad con consecuencias desconocidas y letales, se presta perfectamente a las nociones marginales que fortalecen las visiones del mundo ya existentes, produciendo lo que la Organización Mundial de la Salud ha llamado recientemente «infoepidémica». El paralelo histórico más conocido fue la masacre de judíos en Europa occidental durante la Peste Negra, con sospechas de envenenamiento que resultaron en asesinatos en masa en varios cientos de comunidades (ante la enérgica condena de esta persecución por parte del Papa del día) . Pero este no es el único ejemplo de chivo expiatorio. Los contemporáneos afirmaron que los tártaros catapultaron los cadáveres de las víctimas de la peste a la fortaleza genovesa asediada en Caffa en el Mar Negro durante la Muerte Negra y que las tropas británicas distribuyeron cubiertas por las víctimas de la viruela a los nativos americanos en el siglo XVIII, como una guerra biológica deliberada (sin embargo bien documentadas esas declaraciones contemporáneas, los historiadores siguen divididos sobre su precisión).

Lo que todas estas acusaciones tienen en común entre sí, y con COVID-19, es la forma en que reflejan las ansiedades proyectadas en los grupos y las naciones, las proyecciones del «otro». No pasó mucho tiempo para que las discusiones sobre la pandemia actual descartaran los debates de que nombrar una enfermedad por su aparente punto de origen trae connotaciones de acusación, incluso xenofobia, y este es otro rasgo compartido con pandemias anteriores: » Somos nosotros porque nos dieron esta enfermedad. «

Un paralelo histórico particularmente adecuado para esto es la sífilis. La primera descripción clara de la sífilis se remonta a alrededor de 1495, en medio de la acción militar de las tropas francesas que sitiaron Nápoles (que tenía una guarnición española), un ejemplo sorprendente de cómo los movimientos de tropas en masa han dejado históricamente la muerte para enfermedad tanto como para la lucha que siguió. En diez años, la sífilis se había establecido en todos los países europeos. Hay un debate en curso sobre los orígenes de esta enfermedad: puede haber venido del oeste al este como uno de los primeros productos básicos del intercambio colombiano, puede haber estado presente pero no haber sido reconocido en Europa antes, puede haber sido una mutación espontánea de un patógeno. Relató que tenía una huella global. Tal vez debido a su rápida propagación, tal vez porque era una enfermedad de transmisión sexual que causaba una desfiguración evidente, su nomenclatura inicial era casi un diagrama de flujo de antagonismos nacionales: los italianos la llamaron la enfermedad francesa (así como los ingleses y los alemanes poco después), los rusos lo llamaron una enfermedad polaca, los turcos lo llamaron una enfermedad cristiana, y esto no agota el catálogo de atribuciones.

La alternancia de chinos por estadounidenses en términos de enfermedad también tiene una larga historia. La Ley de Exclusión de China, aprobada por el Congreso de los Estados Unidos en 1882 e imponiendo una prohibición absoluta de la inmigración por parte de los chinos, fue la culminación de una reacción contra décadas anteriores de la presencia de trabajadores chinos en la parte occidental del país. Encarnar esos retratos étnicos era una caricatura en San Francisco Vespa ilustrada en 1881 por George F. Keller, que representa una caricatura de un hombre chino que se hace pasar por una figura en el proto-Estatuto de la Libertad, rodeado por las etiquetas «Inmundicia», «Inmoralidad», «Enfermedades» y «Ruina al trabajo blanco».

Aplanamiento de curvas

En este momento, a mediados de marzo de 2020, los estadounidenses están saboreando por completo la mitigación de las enfermedades transmisibles, medidas para frenar el aumento exponencial de las nuevas infecciones una vez que una enfermedad ya se ha establecido en una población. y se están familiarizando con dos términos relacionados. Una es el «distanciamiento social»: por ejemplo, el cierre de escuelas y universidades, la cancelación de eventos deportivos y servicios religiosos, el fomento del trabajo desde el hogar y el autoaislamiento, para dificultar el salto del patógeno de persona a persona. persona. El otro es «aplanar la curva», en otras palabras, evitar que los casos nuevos se acumulen demasiado rápido (evitando que la curva de casos nuevos aumente demasiado con el tiempo) e inundar la capacidad de los hospitales y el personal médico para manejarlos. . Sin embargo, la mitigación efectiva puede depender de factores que simplemente no se conocen en este momento y tales medidas podrían tener efectos secundarios inesperados. El ejemplo histórico del enfoque de los libros de texto, y su éxito en las circunstancias correctas, compara Filadelfia y San Luis a fines de 1918 durante la pandemia de gripe de ese año. Filadelfia lanzó un desfile para celebrar el armisticio después de la Primera Guerra Mundial. San Luis impuso un estricto distanciamiento social. St. Louis literalmente aplastó la curva: sus tasas de mortalidad se extendieron en una curva más larga pero mucho más baja que el pico de mortalidad fatal que experimentó Filadelfia.

En la larga perspectiva del tiempo histórico, las medidas de salud pública (ampliamente definidas) han hecho incomparablemente más para detener los picos de la enfermedad y mejorar la salud en general, en comparación con las intervenciones clínicas médicas o farmacológicas modernas. El principio de aislamiento del paciente es al menos tan antiguo como la Torá, aunque se basa tanto en premisas de impurezas como en transmisibilidad. La Estrella de la Muerte también es parte de esta historia: los primeros sistemas de cuarentena dirigidos por el gobierno nacieron en Venecia a mediados del siglo XIV, el «cuarenta dias«O cuarenta días de aislamiento obligatorio para los barcos que llegan.

La efectividad de la cuarentena y medidas similares no dependía de comprender cómo funcionaba realmente la enfermedad: la teoría de la enfermedad de los gérmenes fue un producto de finales del siglo XIX, la secuenciación automática de todo el genoma tiene apenas treinta años. Muchos hitos importantes en la salud pública se derivaron de la observación empírica, un ejemplo que se cita a menudo es la demostración gráfica durante un brote de cólera en Londres en 1854 de que las muertes se agruparon en torno a bombas de agua públicas en particular. Quitar las manijas de esas bombas redujo de inmediato las tasas de mortalidad, una lección en miniatura de la regla más general de que los sistemas de alcantarillado y el agua limpia aumentaron la esperanza de vida histórica más que la mayoría de las intervenciones médicas directas.

bioinformática

Una ventaja que los epidemiólogos tienen hoy al tratar de rastrear y comprender una pandemia de rápido desarrollo como COVID-19, en comparación con hace unas décadas, es el mapeo del genoma. Ahora es posible leer la secuencia genética de un patógeno de muestras clínicas muy rápidamente, compartirlas con otros investigadores y comenzar a mapear un árbol filogenético: como un árbol genealógico para un microorganismo, el objetivo es rastrear la genealogía de los patógenos con muchos detalles. individuos infectados que se quedan atrás en la cadena de transmisión, lo que ayuda a aclarar la propagación de la pandemia en el tiempo y el espacio y sus mutaciones desde el origen final.

Si bien el personal médico y de atención médica está trabajando a toda velocidad para anticipar y abordar los casos clínicos, el trabajo de los investigadores en bioinformática (investigación interdisciplinaria que recopila y analiza datos genómicos) es igualmente importante en las respuestas a COVID-19. Fue posible extender estas técnicas a materiales biológicos recolectados de sitios arqueológicos que se remontan al menos a la época de la Peste Negra y construir árboles filogenéticos para la peste y la sífilis históricas. En consecuencia, en los últimos veinte años hemos aprendido más sobre esas enfermedades de larga data de la bioinformática que, probablemente, de todo el estudio anterior de documentación histórica. COVID-19 tardará más en entenderse, pero nuestras nuevas herramientas facilitarán la decodificación de esta pandemia.

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