El mercado de productos frescos de 40 acres de Chicago pondrá fin al «apartheid alimentario» en las comunidades negras

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El viaje de Elizabeth Abunaw para lanzar Forty Acres Fresh Market comenzó en 2016 cuando accidentalmente terminó en algún lugar del West Side de Chicago haciendo un trabajo. Cuando se bajó del autobús, descubrió que estaba en territorio desconocido. Pero ella necesitaba dinero en efectivo, por lo que buscó lugares para su banco. No había ninguno cerca.

Con la esperanza de evitar cargos innecesarios en cajeros automáticos, Abunaw buscó farmacias donde pudiera recuperar el dinero con una compra. Pero no había farmacias como CVS o Walgreens. Lo mismo sucedió cuando buscaba tiendas de comestibles. Nadie estuvo cerca de ellos por más de una milla.

Abunaw no tenía idea de dónde estaba al principio, pero contactó a una amiga que le dijo que estaba en el vecindario de Austin. Cuando miró a su alrededor, tuvo que pensar: «Esto no es normal. No puedo hacer operaciones bancarias. No puedo comprar cómodamente. Y no puedo ir a una tienda de comestibles, al menos no tan fácilmente».

Se rindió y tomó efectivo de un cajero automático en una estación de servicio, pero la experiencia fue una que no pudo evitar. Más tarde le dijo a sus amigos de Chicago que estaban en Austin.

En palabras de Abunaw, sus comentarios a Austin y otras comunidades de la ciudad fueron los siguientes: «Van a ciertas partes de Chicago y las cosas que esperamos, las cosas que creemos que son simples y normales, no están allí». Las «cosas» a las que se referían sus amigos eran actividades diarias importantes, como obtener comida y llenar recetas.

Escuchar que no estaba de acuerdo con Abunaw, que nunca antes había estado personalmente insegura de alimentos, no durante su infancia en un suburbio de Nueva York o en los vecindarios en su mayoría blancos donde había vivido desde que se mudó a Chicago en el sur de 2012 Loop, Lakeview o West Town, ella siempre había tenido un acceso relativamente fácil a la comida. Cuando comparó estos vecindarios con Austin, donde muchos de los residentes se parecían a ella, encontró preocupante la fuerte desigualdad.

El contraste no tenía sentido cuando estaba comprando en supermercados en áreas como Lincoln Park, uno de los barrios más ricos de Chicago, dice Abunaw. Incluso en una comunidad tan rica, podría encontrar ofertas baratas en productos como fresas por un dólar. Pero ni siquiera podría encontrar fresas en Austin.

¿Por qué Austin no es un desierto de comida?

La gente llama a Austin un «desierto alimentario», pero Abunaw prefiere el término «apartheid alimentario». ¿Por qué? Porque el uso de la palabra «desierto» implica que es un evento natural que acaba de suceder. «Es un término inofensivo que básicamente libera a todos de cualquier responsabilidad», dice ella.

Si nos fijamos en los barrios más ricos de Chicago, hay muchos alimentos frescos y saludables. Otras comunidades, como Austin, tienen principalmente cadenas de comida rápida y licorerías, ambas ofrecen alimentos y bebidas que «te matarán con el tiempo», dice Abunaw. Si compara estas áreas, verá «condiciones separadas pero desiguales entre vecindarios que se desglosan por límites raciales».

La Agencia Metropolitana de Planificación de Chicago informó el año pasado que el 80.8% de las personas en Austin son negras y no españolas. Los datos, basados ​​en los estimados de cinco años de la Encuesta sobre la Comunidad Estadounidense para 2013-2017, también mostraron que el ingreso familiar promedio en el vecindario es de $ 32,843, mientras que el ingreso familiar promedio para la ciudad de Chicago es de $ 52,497. Además, el 39.7% de los hogares en Austin ganan menos de $ 25,000.

Abunaw señala los actos discriminatorios previos de acuerdos restrictivos y la remarcación como factores en esta brecha de activos. Según la Asociación Nacional de Agentes de Bienes Raíces (NAR), un contrato restrictivo era un acuerdo entre propietarios que prohibía la venta de casas a negros u otras minorías por un período de tiempo (generalmente 20 años). Dado que estos acuerdos se hicieron de forma privada y, por lo tanto, no están sujetos a medidas antidiscriminatorias, los blancos podrían decidir quién podría vivir en un vecindario en particular y quién no.

Las alianzas restrictivas condujeron a comunidades fuertemente separadas y a la estabilización de los valores de propiedad de las familias blancas. A partir de 1934, la Administración Federal de Vivienda recomendó que estos acuerdos se incluyeran en las escrituras de las casas que aseguraba y que se introdujera una línea roja, una política que se negaba a asegurar casas en vecindarios afroamericanos. Esta política fue completamente abolida por la Ley de Equidad de Vivienda en 1968.

Sin embargo, los efectos de estas prácticas todavía se pueden sentir en los barrios negros, donde los hogares a menudo tienen menos equidad, que es una fuente importante de riqueza para los hogares estadounidenses de clase media. «Las familias afroamericanas, a cuyos padres y abuelos se les negó la participación en el auge de la acumulación de capital de las décadas de 1950 y 1960, tienen grandes dificultades para ponerse al día hoy», dijo Richard Rosenstein en su libro. El color de la ley.

Según los datos de la Oficina del Censo publicados en el informe NAR, la tasa de propiedad de la vivienda entre los estadounidenses blancos no hispanos fue del 72.7% en el último trimestre de 2017. Durante el mismo período, la tasa para los afroamericanos fue del 42,1%.

El comienzo del mercado de productos frescos de 40 hectáreas.

Así como el apartheid alimentario en Austin no fue fácil, Abunaw sabía que no desaparecería solo. Todos sus pensamientos y experiencias finalmente culminaron en la pregunta: ¿Por qué no podría haber una tienda de comestibles en Austin con productos frescos y asequibles?

Esta pregunta siguió apareciendo durante las conversaciones de Abunaw con la gente. A medida que más y más personas le decían que ella fuera la que abría el supermercado que quería ver, lentamente comenzó a aceptar.

Abunaw tuvo la idea de abrir un mercado económico para productos en Austin hasta 2017, cuando fue despedida de su trabajo en ventas de socios en Microsoft. En ese momento ella había ahorrado dinero, por lo que decidió hacerlo.

En cierto modo, Abunaw estaba mejor equipado que la mayoría para abrir su propia tienda de comestibles. Tiene un MBA de la Booth School of Business de la Universidad de Chicago y ocho años de experiencia en General Mills, donde trabajó en ventas. Los clientes de Abunaw eran algunas de las «tiendas de abarrotes más grandes del país», como Supervalu, Publix y Ahold Delhaize, dice ella.

Pero entre aquellos que pensaban que su idea tendría éxito, había muchos escépticos. En su opinión, era cuestionable abrir un mercado para productos donde aún no había grandes minoristas de alimentos. Según Abunaw, estas personas les preguntaron: «¿No creen que los grandes ya han descifrado los números y no hay dinero para ganar allí?»

Opiniones como ella empujaban a Abunaw solo porque estas personas decían por ella que si estas grandes cadenas alimentarias, principalmente propiedad y operadas por personas blancas, no podían hacer lo que ella quería hacer, ella tampoco podría hacerlo. «La gente a menudo está muy, muy segura de la infalibilidad de los blancos», dice Abunaw. Ella aceptó el desafío de demostrar lo contrario de sus cínicos.

Sin embargo, las cosas son más fáciles de decir que de hacer. Abunaw descubrió que lanzar una nueva marca en Austin, promocionarlo y ganar tracción requería mucho tiempo y esfuerzo. Sin embargo, esto no se debió a que no había demanda de productos frescos en la región.

«Existe este malentendido de que si vives en un área que no está bien atendida por los minoristas de comestibles, automáticamente has reemplazado todos tus alimentos con comida rápida y la estación de servicio», dice Abunaw. En realidad, las personas en comunidades como Austin solo van más allá para encontrar nuevas oportunidades, cerca de sus trabajos o en la ciudad más cercana.

Debido a que tienen que abandonar su vecindario para comprar alimentos, su ingreso disponible fluye a otros vecindarios y áreas más ricas. Abunaw, por ejemplo, dice que los residentes de Austin frecuentemente compran en Oak Park, un vecindario adyacente donde los supermercados se avergüenzan.

No fue una tarea fácil llevar este gasto a la comunidad de Austin. Las personas ya han desarrollado hábitos y prefieren ir a donde siempre compraron comida. Así que Abunaw eligió un nombre que reconocerían de inmediato: Forty Acres Fresh Market.

El significado del nombre «Cuarenta Acres»

Los «40 acres» se refieren a «40 acres y una mula», una promesa a los esclavos liberados en una orden emitida por el General de la Unión, William T. Sherman, en enero de 1865. Henry Louis Gates Jr., director del Centro Hutchins de Investigación Africana y Afroamericana en la Universidad de Harvard, descubrió que la historia de las relaciones raciales en los Estados Unidos habría sido profunda si los antiguos esclavos hubieran adquirido tierras y se les hubiera dado la oportunidad de hacerlo económicamente. volverse autosuficiente y construir y transmitir prosperidad de manera diferente.

Sin embargo, este acuerdo no se cumplió para la «abrumadora mayoría de los antiguos esclavos de la nación, que ascendía a unos 3,9 millones». Cuando Andrew Johnson se convirtió en presidente después del asesinato de Abraham Lincoln, anuló la orden en el otoño del año en que fue emitido.

Cuando Abunaw piensa en esta promesa no realizada, le resulta increíblemente irónico que los afroamericanos, los descendientes de esclavos que trabajaban en los campos y «hicieron de este país lo que es», esencialmente el primer campesino de Estados Unidos, » no puede obtener nada de lo que crece la tierra en la que viven. «

Llamó a su concepto Forty Acres Fresh Market porque quería un nombre para los negros. «Cuando lo escuchamos, sabemos que lo somos», dice Abunaw. También todavía tiene una «buena sensación de comida». La fundadora registró su empresa a fines de 2017 y luego lanzó su primer mercado emergente en enero de 2018.

Solo un mes después, presentó el pedido en línea, que se convirtió en cajas de productos preseleccionados el verano pasado. A principios de este año, Forty Acres comenzó a boxear suscripciones (semanales, quincenales o mensuales), que oscilan entre $ 10 y $ 30 dependiendo de la selección. Una caja de $ 5 también está disponible, pero no para suscripciones.

Debido a la pandemia, Forty Acres no dirigió ningún mercado emergente. En cambio, Abunaw y su equipo se centraron en completar pedidos únicos y cajas de suscripción y entregarlos a clientes en Chicago y los suburbios del oeste, donde también hay áreas con alimentos inseguros, como Maywood, Illinois.

Abunaw ha podido mantener los productos de Forty Acres a precios asequibles para su base de clientes porque es un «excelente comprador» que sabe cómo obtener los mejores precios de los mayoristas, dice. Por ejemplo, una manzana Fuji de Forty Acres cuesta $ 0.65 a $ 0.75, y un aguacate mediano cuesta $ 0.79 a $ 0.99. Con la excepción de la fruta de hueso, la selección de productos, que incluye más de 70 artículos, generalmente está disponible durante todo el año.

El concepto se hace lo más accesible posible para los clientes al realizar compras con los beneficios del Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria (SNAP). También acepta varios vales de organizaciones en Chicago, como el Instituto Shawnash y Windy City Harvest.

Sin embargo, el objetivo sigue siendo tener una tienda estacionaria en Austin. Forty Acres está trabajando con la Westside Health Authority en la Iniciativa de Abarrotes de Austin, un plan de dos años para abrir una tienda de especialidades frescas de 3.000 pies cuadrados en el vecindario. Antes del brote del virus corona, Forty Acres organizó un mercado emergente mensual en Austin como parte de la fase previa al desarrollo del programa, que recibió subvenciones de $ 185,000 de la Iniciativa de Financiamiento de Alimentos Saludables el año pasado.

La misión de Abunaw para Austin

Abunaw fundó Forty Acres con la intención de llevar algo más que comida a Austin. Según ella, una tienda de comestibles es «siempre más grande que los comestibles» debido a su contribución al vecindario. Crea empleos y atrae a otras empresas pequeñas y complementarias. Una tienda de comestibles también aumenta el valor de las propiedades, por lo que los residentes pueden sacar más riqueza de sus hogares.

«Nuestras casas están infravaloradas, lo que afecta nuestra prosperidad», dice Abunaw. «Ves todos estos rastros de racismo estructural que están afectando negativamente a nuestras comunidades». Según los datos de Zillow hasta el 31 de marzo de 2020, el valor medio de la vivienda en el sur de Austin fue de $ 169,507. En el vecino Oak Park, ese número aumentó a $ 391,197, que es más alto que el valor medio de la casa en la ciudad de Chicago ($ 249,152).

Esta desigualdad hace la diferencia, especialmente en momentos como la pandemia en curso. «Esta riqueza permite a las personas quedarse en casa y buscar protección, mientras que aquellos que no la tenemos están ahí afuera», dice Abunaw. «Somos los trabajadores esenciales. Somos los conductores de autobuses. Somos los empleados de servicio. Estamos a la vanguardia». En su opinión, una gran razón por la cual un porcentaje desproporcionado de personas negras se enferman que muchos no pueden pagar no es trabajar.

La opinión de Abunaw se aplica a los expertos. Dr. Marcella Nunez-Smith, directora del Centro de Investigación e Innovación sobre Equidad de la Facultad de Medicina de Yale, dijo NPR que los afroamericanos están «representados de manera desproporcionada en importantes trabajos de primera línea que no se pueden hacer desde casa, lo que aumenta su exposición al virus».

Un análisis de datos de un artículo en el Anales de epidemiologia, también mencionado en NPR, encontraron que aunque los condados negros representan solo el 30% de la población de EE. UU., el 56% de las muertes por COVID-19 ocurrieron en estos lugares.

Dr. Núñez-Smith también señaló que las diferencias étnicas raciales que vemos en los casos de COVID-19 son el resultado de «discriminación estructural que da a las personas del color de la piel acceso limitado a la salud y la prosperidad». Según ella, los afroamericanos tienen una tasa más alta de enfermedades subyacentes (como diabetes, enfermedades cardíacas y pulmonares) que están relacionadas con incidentes más graves del coronavirus. Las personas negras también suelen tener menos acceso a una buena atención médica.

Todas estas son razones por las cuales las comunidades marginadas como Austin fueron golpeadas por la pandemia, cree Abunaw. «COVID-19[-19] no es la causa «, dice ella. «COVID-19[-19] es solo una combinación que básicamente ilumina un montón de yesca que ha existido por generaciones. «

Esto ha sido claramente documentado por crisis pasadas en Chicago y Estados Unidos. «Elija su catástrofe y estos vecindarios siempre serán los más afectados», dice Abunaw, citando la ola de calor de Chicago en 1995, la Gran Depresión y la Gran Recesión como ejemplos.

Durante la Gran Depresión, que duró de 1929 a 1939, los afroamericanos a quienes solo se les permitía tener trabajos mal pagados inicialmente perdieron sus empleos y redujeron sus horas de trabajo. En 1932, la tasa de desempleo entre los negros en Chicago y Pittsburgh era de alrededor del 50% y en Filadelfia y Detroit de hasta el 60%. En comparación, alrededor del 25% de los blancos en las ciudades del norte perdieron sus empleos en el mismo año.

Cuando el Instituto de Política Económica examinó el impacto de la gran recesión en 2008, descubrió que el patrimonio neto medio de los hogares negros disminuyó en un 53% entre 2005 y 2009. En el caso de los hogares blancos, por otro lado, la riqueza neta promedio disminuyó solo un 17%.

Con base en la historia, Abunaw cree que las comunidades negras continuarán sufriendo más si los factores estresantes, como la pandemia en curso, ocurren a menos que se tomen ciertas medidas para cambiar el medio ambiente. «Siempre son nuestros vecindarios los que más sufren porque las condiciones subyacentes no han cambiado», dice ella.

Cuarenta acres podría estar bien preparado para comenzar la transformación que Abunaw quiere ver en Austin. El mercado ahora es parte de Live Healthy Chicago, cuyo objetivo es lograr una atención médica equilibrada en 20 vecindarios de Chicago. El programa está financiado por $ 5 millones de Oprah Winfrey, quien donó a través de su fundación caritativa para ayudar a las comunidades de color desproporcionadamente afectadas por el virus de la corona.

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