El unicornio de $ 75 mil millones detrás de TikTok en ByteDance

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HONGKONG / PALO ALTO, EE. UU. – Fabian Ouwehand fue un converso temprano a Douyin. Mientras estudiaba chino en Shenzhen en 2017, Ouwehand de Leiden en los Países Bajos vio una publicidad descarada para la red de intercambio de videos que inundó la ciudad. Estaba convencido de intentarlo.

Una vez que finaliza un video, la aplicación sugiere otro. Las recomendaciones fueron tan efectivas que el tiempo desapareció; hizo clic y hizo clic y fácilmente podía perder media hora a la vez. «Estaba emocionado después de verlo durante los primeros segundos y solo quería saber qué pasó después», dijo.

Tres años después, Douyin no es solo entretenimiento, es su negocio. A los 26 años, Ouwehand cofundó Uplab, una agencia de marketing en línea que ayuda a las marcas internacionales a llegar a los consumidores chinos a través de la red social ahora increíblemente popular. 400 millones de personas miran o crean videos en la aplicación todos los días, esto corresponde a la población total de los Estados Unidos y Canadá, según el propietario ByteDance. Ouwehand planea aumentar el número de empleados de tres a 30 este año para aprovechar el crecimiento excepcional de Douyin.

La versión internacional de Douyin, TikTok, es la tercera aplicación sin juegos más descargada en el mundo después de WhatsApp y Facebook Messenger. De repente se ha convertido en un fenómeno cultural global; Descargado 1,57 mil millones de veces, casi la mitad de las cuales – 689 millones – en 2019. La empresa matriz privada ByteDance es considerada la startup más valiosa del mundo. CB Insights ha valorado el valor en más de $ 75 mil millones, poco más de ocho años desde que se fundó en un apartamento de cuatro habitaciones en Beijing. A pesar de su tamaño, y la ubicuidad de su aplicación, la compañía sigue siendo una especie de caja negra.

Su fundador, Zhang Yiming, rara vez da entrevistas o habla en público. Pocos analistas de la industria han visitado la empresa y los trabajadores tienen prohibido hablar con los periodistas sin permiso. La violación de la regla significaría el despido, dijeron dos empleados de Nikkei Asian Review antes de rechazar las solicitudes de entrevista.

El fundador de ByteDance, Zhang Yiming: La compañía crecerá hasta convertirse en un unicornio por un valor de $ 75 mil millones en aproximadamente ocho años. Raramente da entrevistas o habla en público.

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«No hay ninguna ventaja en ser de primera categoría», dijo Shaun Rein, director gerente de China Market Research, una firma de consultoría con sede en Shanghai. «Siempre es mejor ser discreto en China, especialmente si eres un CEO de tecnología … Ser demasiado llamativo es atraer la atención de los reguladores en China y ahora, con la guerra comercial entre Estados Unidos y China. , la atención de los funcionarios del gobierno de los Estados Unidos «.

Sin embargo, estos intentos de permanecer discretos han fallado. La combinación del tamaño, el alcance y la opacidad de ByteDance ha llamado inevitablemente la atención de los reguladores de todo el mundo. El destino de los datos de usuario de la compañía y quién dirige sus políticas sobre contenido político afecta a los gobiernos preocupados por la influencia del gobierno chino en sus gigantes tecnológicos globales. El gobierno de EE. UU. Apunta a ByteDance. Sin embargo, si puede detener el ascenso imparable del fenómeno Gen Z es otra historia completamente diferente.

BBQ y codificación

Zhang, un ingeniero de software capacitado, trabajó brevemente para varias compañías, incluida Microsoft, antes de comenzar la suya. Una de las compañías anteriores de Zhang fue Kuxun, un motor de búsqueda de viajes y transporte que luego fue adquirido por TripAdvisor, una compañía que cotiza en Nasdaq. 99Fang, un sitio de búsqueda de propiedades fundado por Zhang, también fue financiado en 2009 por el brazo de inversión del corredor estadounidense Susquehanna International Group.

ByteDance comenzó en el metro de Beijing, según un discurso que Zhang envió a los estudiantes de la Universidad de Nankai en 2015. «En 2011, noté que cada vez menos personas leían periódicos en el metro», dijo Zhang. «La venta de teléfonos inteligentes en China también experimentó un crecimiento explosivo en 2011. Pensé que los teléfonos inteligentes reemplazarían a los periódicos y se convertirían en el medio principal para diseminar información».

Zhang, quien también estudió en la Universidad de Nankai en Tianjin, les dijo a los estudiantes que dedicó sus años universitarios a la codificación y la lectura. Después de un duro día en el laboratorio universitario, también disfrutó haciendo barbacoas con sus compañeros de escuela hasta altas horas de la noche. Muchos de los que compartían la misma pasión por la codificación y el asado se convirtieron en los primeros empleados de ByteDance.

La gran idea de Zhang eran las recomendaciones personales. «Al igual que Facebook conecta a las personas con las personas y Uber conecta a las personas con los vehículos», dijo, «su producto» conectaría a las personas con la información «.

Eso significaba inteligencia artificial. En este punto, sin embargo, la industria de IA todavía estaba emergiendo. Ni Zhang ni nadie en su equipo sabían cómo crear un algoritmo sofisticado. Como no había libros disponibles, comenzaron con los primeros principios y se enseñaron a sí mismos.

El resultado fue Jinri Toutiao, una aplicación de noticias que utilizó el algoritmo Zhang para crear una lista personalizada de artículos y videos basados ​​en los hábitos de lectura de cada usuario. En una ronda de inicio de 2012, su antiguo seguidor SIG Asia invirtió $ 3 millones, dándole a la compañía la potencia de fuego financiera que necesitaba para estallar. SIG no respondió a las solicitudes de comentarios.

ByteDance siguió a Toutiao con otro éxito, Douyin, en 2016. Esta vez se enfrentó a una seria competencia por parte de su nuevo compañero de trabajo Kuaishou, quien recaudó dinero de Tencent Holdings en 2017, y la plataforma de videos cortos de Tencent, Weishi. Sin embargo, el éxito inicial trajo mucha más inversión que sus competidores: más de $ 1 mil millones, incluidos importantes inversores como Sequoia Capital.

Con una potencia de fuego y una conciencia cada vez mayor, ByteDance comenzó a atraer a los productores de videos populares a que abandonaran las aplicaciones de la competencia y les pagara para crear contenido exclusivamente en su plataforma, según las personas que trabajaron con Douyin en los primeros días. Esto le dio a la aplicación un impulso inicial mientras creaba una base leal de desarrolladores a través del diálogo y el soporte técnico, que incluía la ejecución de campamentos de arranque de video y el intercambio de equipos de iluminación gratuitos.

«Realmente aprecian lo que piensan los usuarios», dijo Erin Huang, uno de los primeros artistas de video reclutados por Douyin. En un momento, Huang señaló una función de aplicación no deseada, y los ingenieros de ByteDance trabajaron durante la noche para solucionarlo, dijo. De hecho, según Huang, Douyin, originalmente llamado «A.me», fue renombrado por sugerencia de sus usuarios.

ByteDance exhibe durante la Cumbre y Exposición Digital China en la provincia de Fujian en 2019.

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Invertir en sus usuarios condujo a un ciclo de auto-refuerzo. La calidad de los videos mejoró, atrajo a más usuarios e hizo de la aplicación un imán para las celebridades. Esto permitió a la compañía destacarse de sus competidores en términos de conciencia y popularidad. Los últimos datos disponibles en junio de 2019 mostraron que Douyin tiene 486 millones de usuarios activos, en comparación con 341 millones de Kuaishou y 105 millones de Weishi, según la firma de investigación MobileQuest.

Es difícil entender cuán profundamente está incrustado Douyin en la cultura china de internet. En solo unos años, se ha convertido en la fuente de información más importante del país y se ha expandido a las regiones más remotas. En el condado de Liquan, una región agrícola a unos 100 kilómetros al oeste de los guerreros de terracota en la provincia de Shaanxi, «casi todos los usuarios de teléfonos inteligentes tienen una cuenta Douyin aquí», dijo Lai Yuping, un cultivador de manzanas. La mujer de 64 años usa la aplicación todos los días.

«En unos años, [Douyin] se ha convertido en la principal fuente de información del país «

Le siguieron fondos adicionales y, hasta la fecha, Crunchbase estima que ByteDance ha atraído más de $ 4.6 mil millones, incluidas las inversiones de SoftBank Group, Kohlberg Kravis Roberts y General Atlantic. Nikkei contactó a las tres compañías que se negaron a ser entrevistadas.

La compañía ha invertido mucho en su propio talento y ha seguido una política de contratación que es inusual en el sector tecnológico chino. En lugar de dar prioridad a las personas con calificaciones extranjeras y muchos años de experiencia, ByteDance se arriesga con reclutas atípicos. Esto es en parte un reflejo del propio viaje del fundador: Zhang nunca estudió ni trabajó en el extranjero.

Cuando ByteDance publicó una oferta de trabajo que requería que los solicitantes tuvieran al menos cinco años de experiencia laboral y un éxito comprobado en el desarrollo de productos, Zhang le dijo a Recursos Humanos que estaba «muy molesto» con los requisitos.

«Muchos [product managers] En nuestra compañía, incluyéndome a mí, no hubiera podido trabajar aquí si hubiera seguido tales criterios «, escribió Zhang en una publicación de blog el año pasado». Contrataremos a las personas adecuadas. … formación académica, experiencia laboral o [job] Los títulos son irrelevantes. «

Douyin ha comenzado a desdibujar la línea entre el comercio electrónico y el contenido: los usuarios pueden ver videos de cosecha de manzanas y luego hacer clic para comprar fruta directamente del creador del video. (Foto por Michelle Chan)

Se les pide a los empleados de la compañía, o ByteDancers, como se llaman a sí mismos, que se dirijan entre sí por su nombre y no, como con la mayoría de las empresas chinas, por su cargo. Se alienta a los jóvenes a desafiar a los gerentes en el trabajo, y Zhang se reúne cara a cara cada dos meses para responder preguntas. Eso hizo que la empresa fuera atractiva para los empleados potenciales, según Nikkei.

«Si eliges Baidu, Alibaba y Tencent, es probable que te conviertas en un tornillo en una máquina gigante», dijo uno. «Pero ByteDance ofrece a todos los que son inteligentes, ambiciosos y capaces de lidiar con un mundo que cambia rápidamente una oportunidad merecida».

«ByteDance probablemente tiene más [employee] Talento que nadie en el sector de Internet «, dijo Liu Yuan, gerente general del fondo de capital de riesgo ZhenFund en Beijing». La compañía es muy buena para reclutar talentos que aún no han construido un historial. «

A cambio, la compañía trabaja duro con sus empleados y desarrolla una reputación de ser dura y orientada a los resultados. La compañía realiza revisiones mensuales, trimestrales y anuales para evaluar el rendimiento del producto y la gestión de proyectos. Si bien la mayoría de las empresas de Internet chinas prefieren la llamada cultura 996, un plan de trabajo que deriva su nombre del hecho de que los empleados tienen que trabajar 6 días a la semana de 9 a.m. a 9 p.m., ByteDance aparentemente incluso excedió este estándar.

«Necesitamos estar de guardia casi todos los días, incluso los fines de semana», dijo un ingeniero en Beijing a Nikkei. «Y de lunes a viernes es un día temprano para dejar la oficina a las 10 p.m.»

Para ayudar a los empleados a hacer frente a largas horas de trabajo, ByteDance ofrece beneficios de vivienda a todos los que viven cerca de su oficina.

ByteDance ha convertido una cultura laboral castigadora y el acceso al talento en una máquina de dinero. La compañía vende anuncios directamente a Jinri Toutiao y Douyin, pero también ha comenzado a desdibujar la línea entre el comercio electrónico y el contenido. Los usuarios pueden ver videos de cosecha de manzanas y luego hacer clic para comprar fruta directamente del creador del video. Los programas de entrevistas se pueden usar para vender productos o entradas de cine. En Douyin, los televidentes pueden comprar regalos virtuales para sus transmisiones en vivo favoritas y usar la valiosa y creciente «economía de los fanáticos». El año pasado, Sensor Tower estima que Douyin y TikTok juntos recaudaron casi $ 177 millones en gastos en la aplicación.

La compañía no revela su desempeño financiero, pero en septiembre del año pasado, Reuters, citando fuentes no reveladas, informó que la compañía tuvo ventas de 50 a 60 mil millones de yuanes (alrededor de $ 7 a 8,5 mil millones) en la primera mitad de 2019 , principalmente ventas de anuncios en línea en China.

El tamaño de ByteDance en China no es único. El enorme mercado y el rápido crecimiento del país han generado gigantes nacionales en sectores familiares, desde granizadas hasta microblogging. Sin embargo, estas compañías a menudo han fracasado en sus intentos de estallar en el extranjero. El intento de Baidu de conquistar el mercado japonés de motores de búsqueda se ha estancado, mientras que la aplicación de mensajería de Tencent WeChat, que es muy popular en China, se ha quedado muy por detrás de WhatsApp en India y el sudeste asiático.

Lo que distingue a ByteDance es TikTok, que se ha convertido en una sensación internacional desde su introducción en 2017.

«Los gigantes chinos ahora quieren ser gigantes mundiales», dijo un capitalista de riesgo especializado en el sector tecnológico chino. «ByteDance parece haberlos superado».

Conviértete internacional

En 2017, ByteDance adquirió Musical.ly, una startup de tres años con oficinas en Shanghai y Santa Mónica, California. La aplicación de la compañía permitió a los usuarios crear videos de 15 a 60 segundos mientras se sincronizaban con la música. Al momento de comprar ByteDance, había 200 millones de usuarios, muchos de los cuales eran jóvenes y tenían su sede en los Estados Unidos.

ByteDance ha estado operando TikTok desde mayo de 2017, pero el siguiente agosto las dos plataformas se fusionaron y reiniciaron bajo la marca TikTok. El crecimiento fue dramático. En pocos meses, se mencionó en el mismo aliento que Facebook y Twitter y fue el líder mundial en gráficos de descarga de aplicaciones. Los videos cortos parecían satisfacer las necesidades de los usuarios de Gen-Z que crecieron en un panorama de medios fragmentados.

«He estado y al lado de TikTok durante al menos dos años. Me enteré de esta aplicación cuando mis amigos de la secundaria me mostraron algunos videos realmente divertidos y nos impresionó de inmediato», dijo Lauren He, una joven de 19 años que nació en San Francisco. y crecido, ahora es un estudiante de primer año en la Universidad de Chicago.

«A diferencia de YouTube u otras plataformas donde tienes que reproducir un video de 20-30 minutos y luego perder tu tiempo viendo cosas tan aburridas, los videos de TikTok son cortos. Puedes decir si te gusta el contenido o no «. Segundos, y limpie si no le gusta lo que ve «, dijo.

TikTok ahora está disponible en 150 mercados y 75 idiomas y es casi tan ubicuo como sus contrapartes de Silicon Valley.

«No hay un solo día en que no use TikTok», dijo a Nikkei Rosalie Jansen, una estudiante de marketing de 20 años en Amsterdam. «Cada vez que estoy aburrido, me desplazo hacia abajo en la aplicación».

Romper los mercados extranjeros es importante para los gigantes tecnológicos de China que están llegando a los límites de un mercado interno saturado. El propio Zhang habló sobre la importancia de sacar a la empresa de China. «Las compañías chinas, como sus contrapartes estadounidenses, nacieron para ser globales», dijo en 2018 a una sala de estudiantes de escuelas de negocios de la Universidad de Tsinghua. «Si no puede posicionarse globalmente, no puede usarlo». recursos globales «

ByteDance ahora tiene 230 oficinas en más de 30 países. Los empleados extranjeros representaron el 10% del grupo de talentos de la compañía en 2018, y Zhang apunta a aumentar ese número al 50% para 2021.

ByteDance también está en medio de una ola de compras global. En octubre de 2016, la compañía adquirió una participación en la aplicación de noticias india Dailyhunt, seguida de otra inversión en el agregador de noticias indonesio Babe dos meses después. A principios de 2017, ByteDance compró la aplicación estadounidense para compartir videos Flipagram, que luego pasó a llamarse Vigo Video. La estrategia global de la compañía no se limita a su negocio principal. En enero de 2020, el Singapore Business Times informó que ByteDance había solicitado una licencia de banca digital en la ciudad-estado.

La expansión de la plataforma puede haber atraído inevitablemente la atención del gobierno, particularmente en los Estados Unidos, donde el gobierno del presidente Donald Trump tomó medidas contra las empresas tecnológicas chinas y les negó el acceso a proveedores y clientes estadounidenses. La Casa Blanca ha lanzado una campaña global contra Huawei Technologies, otra pequeña empresa de tecnología china con una presencia global real.

El gobierno de los Estados Unidos, y otros, han estado preocupados por la posibilidad de que los usuarios estadounidenses transfieran datos a China y el impacto potencial que los funcionarios militares y gubernamentales pueden tener en la seguridad nacional que utilizan las plataformas chinas. La ley china requiere que las compañías de telecomunicaciones y tecnología apoyen al gobierno en casos de seguridad nacional.

En octubre de 2019, Marco Rubio, un senador republicano de Florida, solicitó al Comité de Inversión Extranjera de los Estados Unidos que investigara la adquisición de Musical.ly por ByteDance en 2017. Dos meses después, un adolescente de California abrió una demanda colectiva alegando que la compañía envió datos a China sin el consentimiento del usuario. En enero, el ejército de los EE. UU. Ordenó a los militares que retiraran TikTok inmediatamente de los dispositivos emitidos por el gobierno y descubrieron que la red social «plantea un riesgo potencial de seguridad nacional» porque puede recopilar información personal del teléfono de un usuario.

ByteDance dice que almacena todos los datos de usuarios de EE. UU. En los EE. UU. Y que sus operaciones en EE. UU. No están sujetas a la jurisdicción china.

Las preocupaciones «son legítimas», dijo Ross Darrell Feingold, abogado y analista de riesgos políticos con sede en Taipei que asesora a empresas multinacionales en China-Estados Unidos. Relaciones «Una preocupación global es la seguridad de la información personal de los usuarios. TikTok puede usar su mejor capacidad para demostrar que hay un muro y que los datos de los consumidores estadounidenses no irán a China. Pero lo hará». Es muy difícil convencer a los políticos y reguladores estadounidenses de que el muro es fuerte. «

La compañía enfrentó otros vientos en contra regulatorios. En India, donde TikTok tenía casi 467 millones de instalaciones, la aplicación se cerró temporalmente en abril pasado debido a un fallo judicial que decía que estaba difundiendo pornografía. Por razones similares, Indonesia también impuso una breve prohibición de TikTok en 2018. Y desde febrero del año pasado, el gobierno del Reino Unido ha estado investigando si la aplicación ha tomado las medidas adecuadas para proteger a los niños de los pedófilos y cómo se recopilan sus datos privados. Sin embargo, la mayor amenaza para el crecimiento está en los Estados Unidos.

«Si ByteDance no tiene en cuenta las preocupaciones de seguridad nacional, puede estar prohibido hacer negocios en los Estados Unidos», dijo Shi Jingyuan, un socio que se especializa en inversiones transfronterizas en Simmons & Simmons International Law Firm. «Esto podría ser un problema grave».

Si ByteDance lucha por superar los obstáculos, «otros podrían pensarlo dos veces antes de ir al extranjero, e incluso suspender sus planes de expansión en el extranjero», dijo un analista.

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En marzo, la compañía china de juegos Beijing Kunlun Tech, el accionista mayoritario de la popular aplicación estadounidense de citas gay Grindr, vendió su participación en Grindr a una compañía estadounidense por alrededor de $ 608.5 millones. El acuerdo se produjo un año después de que CFIUS iniciara una investigación sobre la propiedad china de Grindr, citando preocupaciones de que millones de usuarios de gays estadounidenses pudieran ser transferidos al extranjero y utilizados por Beijing para extorsión.

Bajo presión política, ByteDance ha intensificado el cabildeo en Washington, DC. En la segunda mitad de 2019, se gastaron $ 270,000 en cabilderos.

Según Bloomberg, la compañía también está buscando un nuevo director ejecutivo para su negocio TikTok para liderar al equipo a través de la agitación. ByteDance declinó hacer comentarios. A principios de este mes, la compañía contrató a dos ejecutivos para supervisar sus actividades en China. Según una declaración enviada por correo electrónico a Nikkei, Zhang puede «centrarse en guiar y desarrollar la estrategia global de ByteDance».

Perder el acceso al mercado publicitario de EE. UU., Que actualmente representa una pequeña fracción de los ingresos de ByteDance pero tiene un gran potencial, sería un duro golpe para la compañía que busca nuevos vehículos para mantener el impulso. El crecimiento de los usuarios de teléfonos inteligentes en China ha alcanzado su punto máximo, y aunque ByteDance está activo en la búsqueda, el comercio electrónico y los juegos en línea, estos sectores están dominados por la generación anterior de gigantes tecnológicos chinos: Baidu, Alibaba Group Holding y Tencent, respectivamente. .

El éxito o el fracaso de ByteDance en el mercado internacional marcaría el ritmo de las estrategias globales de otras compañías de Internet chinas. Si ByteDance, como líder de la industria, no puede enfrentar el desafío, «otros podrían pensarlo dos veces antes de irse al extranjero e incluso suspender sus planes de expansión en el extranjero», dijo David Dai, analista de Bernstein Research en Hong Kong.

Dai dijo que no cree que las medidas regulatorias sean suficientes para destruir el impulso de TikTok. «TikTok es un producto disruptivo no solo en China, sino también en el oeste. Ninguna compañía occidental se acerca a su competidor. Es demasiado pesimista creer que las preocupaciones regulatorias podrían cambiar esto fácilmente», dijo.

Eso parece estar confirmado. A pesar de las críticas dirigidas contra ella, la aplicación agregó 3.2 millones de nuevos usuarios en los Estados Unidos en diciembre. «Las preocupaciones dentro del gobierno siguen siendo relativamente altas», dijo el analista de Sensor Tower Randy Nelson. «El impacto potencial no ha quedado claro para los usuarios promedio».

En Uplab, Ouwehand sacudió las preocupaciones de seguridad. Este año planea expandir su negocio de Douyin a TikTok y apuntar a los consumidores europeos. Recientemente organizó la primera Cumbre de Influenciadores TikTok Europe en Amsterdam y planea patrocinar a dos usuarios europeos que vuelan a Shanghai para aprender a producir mejores videos.

«TikTok en Europa es como Douyin hace dos años. Está creciendo muy rápido», dijo. «»[Security concerns] siempre estaremos ahí. Pero la gente en Europa sigue usando los teléfonos Huawei. «

Informes adicionales de Rurika Imahashi en Tokio y Skylar Li en Hong Kong.

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