¿Hemos olvidado la advertencia de MLK de que los disturbios son «el lenguaje de los inauditos»?

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Los disturbios en las calles de nuestra nación han llevado a muchos a comparar lo que está sucediendo hoy con los disturbios de 1968 que siguieron al asesinato del Dr. Martin Luther King Jr. lo siguió. Pero si solo nos enfocamos en las imágenes de edificios en llamas, escaparates rotos y enfrentamientos con la policía y expresiones de descontento, perderemos el contexto más amplio que hace que esta comparación sea tan convincente. No se trata de los disturbios, sino de las causas y factores que los han provocado.

Cinco semanas antes de que King muriera en un balcón en el Motel Lorraine en Memphis, la Comisión Nacional Asesora sobre Trastornos Civiles, conocida como la Comisión Kerner, emitió y llegó a su abrasador informe condenando la injusticia racial entretejida en cada institución estadounidense Conclusión de que “nuestra nación se dirige a dos sociedades, una negra y otra blanca, separadas y desiguales. »

El informe fue presentado por el presidente Johnson para investigar las causas de la agitación urbana en Detroit y Newark el verano anterior. Dibujó un fuerte retrato de la complicidad y responsabilidad de los blancos: «Lo que los estadounidenses blancos nunca han entendido completamente, pero lo que el negro nunca puede olvidar, es este blanco. La sociedad está profundamente involucrada en el gueto. Las instituciones blancas lo han creado, las instituciones blancas lo mantienen y la sociedad blanca lo tolera. «

Tales conclusiones no eran nuevas para King, y el informe confirmó lo que había visto y oído en su trabajo de derechos civiles en todo el país. Detallaba las injusticias económicas, la discriminación institucional, los prejuicios abrumadores y las prácticas policiales que provocaron disturbios y llevó a muchos afroamericanos a ver a la policía como un símbolo de «poder blanco, racismo blanco y opresión blanca». King calificó el informe como «la advertencia de un médico para acercarse a la muerte con una receta de por vida».

Lo que King entendió y lo que describió el informe de la Comisión Kerner fue que la comunidad afroamericana era un polvorín de frustración y enojo que podría incendiar cualquier partido. King compartió una conversación después de los disturbios de Watts en 1965, provocada por un conflicto con la policía, cuando un adolescente se le acercó y le dijo: «¡Ganamos!» Un rey sorprendido respondió: «¿Qué quieres decir con» ganó «? Treinta y tres personas muertas, todas menos dos son negras. Destruiste la tuya. ¿Qué quieres decir con» ganamos «?» Y el joven dijo: «Hicimos que nos cuiden. » Para King, «un levantamiento es el lenguaje de los escandalosos».

Pero no fue solo el potencial de inquietud lo que King notó. Comprendió que los grandes logros legislativos de los derechos civiles (la Ley de Derechos de Votación de 1965 y la Ley de Derechos Civiles de 1964, que prohíben la discriminación y la segregación en el lugar de trabajo en lugares públicos) eran necesarios para corregir las injusticias pasadas y presentes, pero lejos de ser suficientes para abordar la dolorosa necesidad de dignidad humana que la sociedad blanca ha negado a los afroamericanos. Llenando el vacío en ese momento estaba el movimiento del poder negro, que decía que los iguales no preguntan sobre su derecho de nacimiento, argumentando que la única forma de equilibrar el poder blanco en la sociedad es afirmar el poder negro, y Desarrollar el orgullo de este poder, lo que significaría insistir en el respeto como iguales.

King dijo: «Afirmo que el grito del poder negro es básicamente una reacción a la renuencia del poder blanco a hacer los cambios necesarios para hacer justicia al negro».

Cuando King viajó a Memphis en marzo y abril de 1968, su objetivo inmediato era apoyar una huelga de los trabajadores de fontanería de la ciudad, que fueron sometidos a condiciones tan brutales y deshumanizantes que un camión roto mató a dos hombres, como resultado de Reglas de la ciudad Desarrolladas para evitar que la mayoría de los trabajadores sanitarios negros busquen refugio en vecindarios en su mayoría blancos cuando hace mal tiempo. Como resultado, los trabajadores que normalmente usaban engranajes en los costados de los camiones tuvieron que buscar refugio de la lluvia en el barril del camión. Como insulto, el gobierno de la ciudad afirmó que los empleados no estaban cubiertos por la Ley de Compensación de Trabajadores de Tennessee y ofreció a sus familias solo pagos simbólicos por su pérdida.

Pero había algo más grande en juego para King que apoyar a los trabajadores en huelga. Cuando vio la creciente ira y persistencia en la comunidad negra, y entendió la creciente atracción del poder negro, vio la huelga como parte de un nuevo frente de derechos civiles para luchar contra la pobreza y la justicia económica en Estados Unidos. Intentó poner en marcha el movimiento y expresarlo como un empoderamiento negro basado en la demanda de la dignidad humana y la plena igualdad económica y social. Con poca esperanza, temía, las ciudades caerían en un mayor caos y violencia en el verano de 1968.

Como sabemos, la historia tomó un camino diferente, y la bala que golpeó King el 4 de abril causó los peores disturbios en la historia de nuestra nación. Todo lo que King esperaba adelantar este verano se incendió después de su muerte. Más de 100 ciudades estallaron en disturbios de fuego y 46 personas murieron. Mientras el humo se elevaba sobre el Capitolio y Washington bajo la ocupación militar, aquellos que habían soñado con la «Tierra Prometida» de King vieron los momentos más oscuros de esta turbulenta década.

La lección de 1968 tiene poco que ver con el descontento real que se está produciendo ese año. Tiene todo que ver con una nación que aún no ha contado con su historia racial. La Comisión Kerner nos advirtió como King. Pero, como King sabía, la inacción en su nivel más básico (poner fin a la deshumanización social, económica, psicológica, legal e institucional de un pueblo) era el material verdaderamente inflamable que estaba listo para encenderse. Sucedió en 1968 con el asesinato de King y en 2020 con un policía que mató a George Floyd en Minneapolis. Pero el partido es menos importante que las condiciones bajo las cuales podría encender un fuego.

Leonard Steinhorn es profesor de comunicación y profesor asociado de historia en la American University. También se desempeña como analista político para CBS News Radio.

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