Indiana Bones: los arqueólogos descubren restos antiguos

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OEn un día soleado de verano en Croacia hace varios años, un arqueólogo y dos cuidadores de perros observaron a dos perros, uno tras otro, avanzando lentamente a través de la cima rocosa de una cresta azotada por el viento que domina el Mar Adriático.

Los cuerpos habían permanecido en las tumbas en forma de colmena en esta necrópolis, parte de la fortaleza prehistórica de Drvisica, desde la Edad del Hierro. Los dos perros, entrenados para detectar restos humanos, buscaban perfumes de miles de años.

Panda, un malinois belga con una «nariz sensible», según su gerente, Andrea Pintar, había comenzado a explorar las sobras circulares de una tumba cuando de repente se detuvo, su nariz apuntaba a un cementerio de piedra. Esta fue la señal que había identificado el olor de los restos humanos.


Pintar dice que se le ha subido el pelo de los brazos. «Estaba escéptico y pensé:» Se está burlando de mí «, recuerda ese día pensando en su perro.

Los arqueólogos habían encontrado fragmentos de huesos y dientes humanos en el pecho, pero estos habían sido retirados meses antes para su análisis y datación por radiocarbono. Todo lo que quedaba era algo de tierra, las losas de piedra de la tumba y la piedra caliza agrietada de la cresta.

Los perros para detectar restos humanos, o perros de cadáver, se usan en todo el mundo en tierra y agua. Los perros bien entrenados ayudan a encontrar a los desaparecidos y muertos en catástrofes, accidentes, homicidios y suicidios. Pero el experimento en Croacia marcó el comienzo de una de las investigaciones más precisas que aún se realizan sobre un método arqueológico inusual. Si esos perros pudieran localizar con éxito los sitios de entierro de ejecuciones masivas que datan de la Segunda Guerra Mundial a través de los conflictos de los Balcanes en la década de 1990, ¿podrían ser eficaces para ayudar a los arqueólogos a encontrar entierros verdaderamente antiguos?

Panda no estaba bromeando. Tampoco Mali, el otro Malinois belga entrenado por Pintar y su esposo, Christian Nikolic. Cada perro dio sus últimas indicaciones ese día al sentarse o acostarse dentro del círculo aplanado de las tumbas, con las narices apuntadas hacia los cofres del interior. En algunos casos, saltaron a los cofres antes de ofrecer una alarma.

La expedición arqueológica de los perros había sido iniciada por Vedrana Glavas, un arqueólogo de la Universidad croata de Zadar. Él ya sabía mucho sobre la necrópolis de Drvisica, después de haber excavado y analizado completamente el contenido de tres tumbas allí. Dentro de cada uno había cómodas cajas de entierro de piedra caliza. Ella y su equipo recuperaron cuentas de ámbar, hebillas de cinturón, alfileres de bronce, dientes y falanges. Cada seno contenía al menos dos cuerpos, confirmado por la datación por radiocarbono de 2.700 años de antigüedad. Sin embargo, el material esquelético estaba muy fragmentado y todavía se está analizando.

Vedrana Glavas y Andrea Pintar con perros (Universidad de Zadar)

¿Pero había otras tumbas en el sitio y podrían los perros ayudar a localizarlas?

Después de esa primera investigación preliminar y su sorprendente resultado, Glavas hizo cervezas en un pub local con adiestradores de perros. Decidieron detener cualquier discusión durante algunas semanas.

«Necesitábamos pensar un poco sobre lo que acaba de pasar», dice Glavas.

Esa «prueba» fue el comienzo de un estudio cuidadoso de que los perros para detectar restos humanos podrían ser una ventaja para los arqueólogos. Establecer un estudio controlado fue difícil. Glavas tuvo que aprender literatura científica, como la teoría del perfume, mucho más allá de los límites estándar de la arqueología; Lo mismo ocurrió con Pintar y el campo de la arqueología.

Los desafíos de entrenamiento también fueron difíciles. Los restos humanos antiguos probablemente tienen un perfil de perfume diferente y más débil que los cadáveres fallecidos más recientemente, especialmente cuando las décadas se convierten en siglos y luego en milenios. Falsos negativos parecen estar ocurriendo.

«Creo que los perros son realmente capaces de hacerlo, pero creo que es un desafío logístico», dice Adee Schoon, experta en animales para la detección de perfumes de los Países Bajos que no participó en el estudio. «No es algo que puedas replicar una y otra vez. Es difícil entrenar».

Botones de bronce encontrados durante una excavación (Universidad de Zadar)

Y, como señala Schoon, los perros son «grandes detectores de anomalías». Algo tan delgado como el suelo recientemente perturbado puede generar una falsa alarma de un perro que no está rigurosamente entrenado.

Sin embargo, el equipo regresó a la necrópolis para las primeras pruebas controladas en septiembre de 2015 y un año después. En ambas ocasiones, utilizaron los cuatro perros cadáver de Pintar y Nikolic: Panda, Mali, un tercer Malinois belga y un pastor alemán. Trabajaron en investigaciones conocidas y doble ciego en áreas donde nadie sabía si se habían identificado tumbas.

Los perros identificaron cuatro nuevas tumbas para arqueólogos. Glavas había sospechado que un quinto sitio podría contener un sepulcro y alarmas de perros, combinadas con la excavación, mostraron que su sospecha era correcta.

En septiembre de 2019, el Revista de método y teoría arqueológica. publicó los resultados de su estudio: «Esta investigación ha demostrado que los perros HRD pueden detectar cantidades muy pequeñas del olor específico de la descomposición humana, así como también indicar entierros significativamente más antiguos que los hipotéticos», escribieron Glavas y Pintar.

Profundizando: una búsqueda de cadáveres en Alemania (S PAS / YouTube Dog Training Center)

Schoon, quien investiga y ayuda a crear protocolos para entrenar animales para la detección de olores en todo el mundo, dice que el estudio de necrópolis de la Edad del Hierro fue bien diseñado y «verdaderamente controlado».

Panda y Mali no son los únicos perros en el mundo que han ayudado a localizar restos arqueológicos humanos. En los Estados Unidos, los perros para la detección de restos humanos han ayudado a los descubrimientos en una variedad de sitios de nativos americanos, algunos seriamente dañados por saqueadores y generaciones anteriores de arqueólogos con enfoques éticos menores para la excavación, así como del desarrollo y la agricultura.

Paul Martin, un entrenador de perros y entrenador en Tennessee que está terminando su doctorado en ciencias de la tierra y geoarqueología en la Universidad de Memphis, ha estudiado el uso de perros para encontrar restos más viejos durante casi dos décadas, demostrando sus habilidades en Algunos de los grandes montículos de tierra en el este de los Estados Unidos que alguna vez estuvieron rodeados de prósperas ciudades y pueblos nativos americanos.

Su curiosidad se despertó en 2002. Martin y su perro de búsqueda entrenado estaban ayudando a buscar una víctima de asesinato en un condado de Mississippi, donde un informante afirmó que la víctima había sido enterrada en «un viejo montículo indio». El perro comenzó a mostrar un intenso interés en el montículo y Martin sospechó que no fue el asesinato más reciente lo que llamó la atención del perro.

Habló con John Sullivan, entonces arqueólogo estatal en Winterville Mounds cerca de Greenville, Mississippi. Sullivan también tenía curiosidad: «Paul me preguntó si los perros recogerían cosas viejas y yo dije:» Solo una forma de averiguarlo «.

Martin comenzó a invitar a entrenadores experimentados de perros y cuerpos a entrenar en y cerca de montículos intactos. Durante años, han registrado alarmas de perros en montículos en dos áreas de Mississippi e incluso en campos cercanos, donde los montículos anteriores probablemente fueron aplastados.

Pero obtener financiación y permiso para cavar es difícil. Las advertencias quedaron sin confirmar. Sin embargo, la naturaleza a veces saca algunas pistas gratuitas. Esto es lo que sucedió en el montículo H en Winterville, Mississippi, en 2006.

Los roedores proporcionaron «verdad sobre el terreno», o confirmando pruebas, sin cargo, cavando nuevas madrigueras y moviendo lo que había estado oculto durante siglos. Justo abajo de una serie de perros humanos que habían visto restos humanos, habían sido alertados durante el entrenamiento anterior, «en realidad vimos un rastro de huesos bajando por el costado del montículo», dice Martin.

Un equipo de perros trabaja en un cementerio (S PAS / YouTube Dog Training Center)

Un antropólogo forense confirmó que los huesos eran humanos, incluido el omóplato de un niño. Sullivan cree que provienen de los últimos entierros en el sitio y datan de 1450 DC. acerca de.

Los perros cadáveres también están ayudando a los arqueólogos en algunos sitios particularmente difíciles. Mike Russo y Jeff Shanks, arqueólogos del Centro Arqueológico del Sureste del Servicio de Parques Nacionales, habían creado al menos 14 pozos de prueba cerca de un sitio prometedor en el noroeste de Florida que se había aplanado durante una era anterior de arqueología menos diligente. No encontraron nada.

«Sabíamos dónde se suponía que debía estar, pero cuando fuimos allí, no había absolutamente ningún montículo», dice Russo.

Luego le pidieron a Suzi Goodhope, un antiguo entrenador de perros cadáveres en Florida, que trajera a su perro de rastreo experimentado, Shiraz, un malinois belga, a la escena en 2013. Shiraz y Goodhope trabajaron mucho en el departamento. está limpio. Entonces, Shiraz se sentó. Una vez.

«Estaba bastante escéptico», dice Shanks. Sin embargo, los arqueólogos han excavado. Y cavado. Bajaron casi un metro y allí encontraron un hueso del pie humano de más de 1.300 años.

¿Cuál es el futuro del uso de perros para la detección de restos humanos como una herramienta no invasiva en arqueología?

Hay desafíos a considerar cuando se usan perros cadáveres (S PAS / YouTube Dog Training Center)

Algunos arqueólogos, antropólogos forenses, geólogos, científicos, e incluso manejadores de perros HRD que saben lo exigente que es el trabajo, afirman tener un gran potencial. Pero los desafíos abundan.

Aunque los investigadores están aprendiendo cada vez más sobre el sistema olfativo canino, todavía están tratando de determinar qué compuestos orgánicos volátiles en los restos humanos son importantes para los perros entrenados.

Tampoco está claro qué concentración de restos humanos puede detectar un perro entrenado y qué aspectos de un determinado entorno contribuyen a retener el perfume.

Pintar y Glavas especulan que en el sitio utilizado en Croacia en su estudio, la piedra caliza porosa y agrietada en la cresta podría desempeñar un papel en la longevidad del perfume allí. Quizás la montaña misma, utilizada como base de cada cementerio, retuvo el olor durante miles de años. Pero será necesario completar más investigaciones para confirmar estos resultados.

Los perros de rastreo también deben ser entrenados para arqueología con mayor consistencia. A menudo los humanos son el factor limitante. A veces, dice Schoon, casi puede ver a un perro pensando: «¿Eso es todo lo que quieres que haga? ¡Puedo hacer mucho más!»

Perros en el trabajo frente a las costas de Croacia (Universidad de Zadar)

Y los perros son solo un complemento de herramientas arqueológicas más estándar, señala Martin. Los mejores resultados se obtienen cuando se combinan buenos equipos de perros para la detección de restos humanos con radares penetrantes en el suelo, investigaciones geofísicas e información histórica y, cuando es factible o deseable, se confirman con pruebas de suelo o excavaciones.

Pero cada vez más arqueólogos de todo el mundo están tomando nota del potencial de detección de los perros. Goodhope continuó trabajando con los arqueólogos del servicio de parques en cementerios de esclavos perdidos, sitios de guerra civil y otros sitios de los primeros nativos americanos. Y Sullivan, ahora con la Oficina Federal de Administración de Tierras, continúa trabajando con perros y cuidadores para localizar y evitar la destrucción de sitios de nativos americanos.

Desde que se publicó el estudio Pintar y Glavas en Croacia el año pasado, varios arqueólogos europeos y croatas también les han pedido ayuda para identificar los sitios.

¿Qué pasa con la necrópolis de la Edad del Hierro en lo alto de la cresta rocosa de Drvisica? Glavas dice que no tiene intención de volver a cavar allí.

«Hay que dejar algo para los futuros arqueólogos».

© The New York Times

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