Informe especial: el cierre de las escuelas estadounidenses se está reduciendo drásticamente, según Reuters

Special Report: U.S. school closures dramatically shrinking public education, Reuters finds
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NUEVA YORK (Reuters) – La hija de tercera clase de Jennifer Panditaratne había visitado a un especialista en lectura una vez por semana antes de que su escuela de Florida cerrara abruptamente en marzo debido al nuevo coronavirus.

Jennifer Panditaratne ayuda a Hazeline con sus tareas de lectura mientras enseña en casa en el condado de Broward, Florida, EE. UU., El 29 de mayo de 2020. REUTERS / Maria Alejandra Cardona

Desde entonces, su hijo no ha tenido contacto con el especialista. Panditaratne tiene que descargar los útiles escolares especiales de su hija y sentarse con ella en la escuela, entre sus propias llamadas como abogada de marina en el sur de Florida.

«¿Es el mismo material? Claro ”, dijo ella. «¿Pero es administrado por un profesional que sabe lo que está haciendo? No.»

Más de dos meses después del cierre de las escuelas en los Estados Unidos para frenar la propagación del coronavirus, el cierre tuvo un grave impacto en el sistema educativo del país, como descubrió Reuters al encuestar a casi 60 distritos escolares con alrededor de 2,8 millones de estudiantes. .

Casi de la noche a la mañana, la educación pública en los Estados Unidos se ha reducido a lo que era antes. La revisión encontró que la enseñanza, la calificación, la asistencia, la educación especial y los servicios de catering para niños hambrientos fueron reducidos o destripados.

La encuesta incluyó distritos escolares de grandes comunidades urbanas, como las escuelas públicas del Condado de Miami-Dade y el Distrito Escolar Independiente de Houston a las áreas rurales más pequeñas, incluidas las Escuelas Municipales de San Jon en el este de Nuevo México y el Distrito Escolar del Condado de Park 6 en Cody, Wyoming. La encuesta refleja lo que sucede solo en los distritos que respondieron.

Reuters encontró:

– Una gran mayoría de los distritos que respondieron, 47 de 57, indicaron que brindan a los estudiantes de primaria y secundaria la mitad o menos de su tiempo habitual con los maestros. Ocho de estos distritos indicaron que los estudiantes reciben poca o ninguna instrucción directa. En Filadelfia, decenas de miles de estudiantes de primaria y secundaria reciben poca o ninguna instrucción en vivo, y los estudiantes de secundaria no reciben ninguna.

– Incluso menos de la mitad de los distritos participan, y muchos de los que dicen que menos niños asisten a clases. El Distrito Escolar Unificado de Riverbank en el condado de Stanislaus, California, ya no participa. Sin embargo, los educadores aprendieron de Google Classroom y llamadas telefónicas que solo la mitad de sus 3.000 estudiantes asisten a una escuela virtual y completan tareas.

– Las escuelas públicas desempeñan un papel vital en la alimentación de los niños pobres en Estados Unidos, pero el bloqueo niega ese papel. Aproximadamente tres cuartos de los distritos dijeron que servían 4.5 millones de comidas menos por semana. En el condado de Washoe, Nevada, el distrito escolar suministró 251,000 comidas por semana antes del cierre. Desde entonces: poco más de 39,000 por semana.

– Alrededor de un tercio de los distritos no ofrecen a sus estudiantes necesidades especiales, como fisioterapia y terapia ocupacional, como era el caso antes del cierre de la escuela. «Una de las muchas cosas que me mantienen despierto por la noche es cómo ofrecemos educación a quienes más la necesitan». preguntó Michael Lubelfeld, superintendente del Distrito Escolar 112 de North Shore a las afueras de Chicago.

En el distrito escolar de Filadelfia, el superintendente William Hite ya está viendo que los niños pequeños se quedan atrás, incluidos aquellos que carecen de tiempo crítico para maestros personales como parte del programa de alfabetización temprana del distrito. Para los estudiantes mayores, teme que la pérdida de la red de seguridad de la estructura escolar pueda conducir a la delincuencia y al delito.

«De ninguna manera es un sustituto suficiente para enseñar a los maestros en las aulas», dijo Hite. «Creo que los efectos ya se pueden sentir aquí».

Varios investigadores educativos que revisaron los resultados de la encuesta dijeron que las respuestas, si las hubiera, probablemente sean una imagen optimista de lo que realmente está sucediendo en las escuelas del país.

Betheny Gross, subdirectora del Centro de Reinvención de la Educación Pública de la Universidad de Washington, cree que los resultados reflejan más «optimismo» de lo que podría justificarse. «Esto refleja lo que piensan los superintendentes», dijo Gross, mientras que la realidad podría ser peor.

Gross citó el alto porcentaje del 84% de los distritos que declararon que al menos algunos estudiantes todavía recibían al menos instrucción en vivo. Ella dijo que su propia revisión del material publicado en línea, que detalla cómo los administradores de todo el país esperaban clases durante el cierre, descubrió que solo una «pequeña fracción» de los distritos establecía un estándar que incluía clases en vivo.

Mientras que solo unos pocos niños han muerto de COVID-19, que han tenido enfermedades raras y complicaciones graves por el nuevo coronavirus, los funcionarios han cerrado las escuelas para prevenir la propagación de la enfermedad. Diecinueve niños menores de 14 años murieron del 1 de febrero al 23 de mayo de COVID-19, según estiman los centros de control y prevención de enfermedades, un número que representa poco más del 0% de todas las muertes por virus en los EE. UU.

Los datos sobre cómo los cierres de escuelas afectan la propagación de la enfermedad en la comunidad son limitados a medida que continúa la pandemia. Sin embargo, los investigadores del University College London encontraron evidencia de epidemias anteriores, investigaciones y modelos de transmisión de coronavirus en otros países de que el cierre de escuelas tiene poco impacto en la prevención de infecciones.

Sin embargo, a medida que se extendió la pandemia, las escuelas públicas, como las empresas y los gobiernos, se vieron obligadas a un nuevo mundo repentino.

Los maestros, padres, investigadores y administradores del distrito dijeron a Reuters que el aprendizaje a distancia puede mejorarse, pero para la gran mayoría de los estudiantes no alcanza la instrucción personal. Si los estudiantes no están frente a los maestros en el próximo año escolar, el público debe esperar solo una fracción de la clase en vivo, los servicios para necesidades especiales no se cumplen y las comidas se sirven mucho menos.

«Simplemente no sé cómo vamos a abandonar la escuela el próximo año», dijo Gregory Cizek, quien estudia educación en la Universidad de Carolina del Norte.

Según la encuesta de Reuters, la pérdida de clases en vivo para estudiantes, padres y educadores fue significativa.

RECURSOS LIMITADOS DE LA CASA

Eliza McCord, de 16 años, no pudo tomar sus clases de matemáticas en las primeras seis semanas después de la escuela secundaria virtual de Fort Wayne, Indiana, porque su hermana también estaba en la universidad. No había suficiente equipo en su casa para caminar.

Su familia ya está escribiendo un calendario en una pizarra blanca. También en rotación para dispositivos y WiFi: su madre, maestra de educación primaria para educación especial; su padre, bibliotecario; y su hermano menor en sexto grado.

Muchos de los compañeros de clase de Eliza le han dicho que no tienen acceso regular a una computadora para descargar archivos o acceso confiable a Internet para participar en llamadas con zoom. Sin embargo, Eliza cree que algunos estudiantes no participarán porque sus calificaciones para el último trimestre del año no cuentan.

«Hay estudiantes que esencialmente han abandonado el resto del año escolar», dijo.

Charles Wayne Cammack, director de operaciones de Fort Wayne Community Schools, dijo que la mayoría de los estudiantes seguían empleados después de que cerraron las escuelas. Aún así, admitió que algunos estudiantes se habían retirado después de que el sistema anunciara que las calificaciones para el cuarto período de calificaciones no contarían.

«Sería ingenuo decir que no sabíamos que había un riesgo de que algunos niños tomaran esta posición, pero dadas las circunstancias, no sé cómo evitarlo», dijo.

Los servicios educativos especiales, como la terapia ocupacional y la fisioterapia, son difíciles de ofrecer de forma remota, y algunos servicios solo pueden ofrecerse cara a cara, dijeron los encuestados.

Las escuelas también dependen en gran medida del apoyo de los padres. «Para cada terapia, los padres deben seguir las instrucciones del maestro para hacer los ejercicios con los estudiantes», dijo el Dr. Jason Lind, superintendente del Distrito Escolar 24 de Millburn en Illinois. “Funciona bien cuando los padres tienen tiempo para ayudar a sus hijos. Si los padres también trabajan a tiempo completo, no funciona. »

Cuando se cerró el distrito escolar público de Fort Wayne, la madre de Eliza, la maestra especial Dawn Cortner-McCord, llamó a los padres de sus alumnos. Ella les dio su número de teléfono celular personal y habla con alrededor de un tercio de sus estudiantes diariamente para entregarles libros y otros materiales de estudio en casa.

Pero hablar por teléfono no está a la altura de las clases, dijo Dawn. Dio el ejemplo de dos niñas de tercer grado que hicieron matemáticas en primer grado y habían progresado en el aprendizaje práctico. Ahora le preocupa que ella y otros estudiantes se retrasen.

«Solo estamos tratando de obtener las habilidades que tienen», dijo. «Muchos de mis alumnos aún necesitan este aporte sensorial».

En las escuelas públicas de Florida del condado de Broward, donde la hija de Jennifer Panditaratne no ha visto a un especialista en lectura desde la escuela, el distrito descubrió que no todos los maestros son iguales. Panditaratne dijo que su hija de tercer grado tenía una llamada grupal de 15 minutos a su maestro de clase todos los días para hablar sobre las tareas del día. Su hija de quinto grado recibe más lecciones en video en vivo, pero difiere según el maestro.

En marzo, el sindicato de maestros y el distrito acordaron que los maestros trabajarían intensamente con los estudiantes durante al menos tres horas al día. Muchos maestros realizaron clases de video en vivo mientras que otros usaron correo electrónico, llamadas telefónicas o foros de discusión, dijo Daniel Gohl, director académico del distrito. Eso dejó un sentimiento de desigualdad. A partir de este verano, todos los maestros ofrecerán lecciones en video en vivo durante al menos tres horas al día.

«Ahora sabemos que los estudiantes y los maestros tienen que verse y hablar entre ellos», dijo Gohl. «Reconocemos que no hicimos todo bien y estamos decididos a mejorar».

Faltan comidas

Por ley, los distritos escolares públicos de los EE. UU. Deben proporcionar comidas gratuitas o de bajo costo a los niños necesitados. Dado que las escuelas están cerradas, la provisión de estas comidas vitales a estudiantes calificados se vio obstaculizada en varios casos por obstáculos importantes.

A pesar de los esfuerzos de los distritos escolares, Reuters descubrió que los niños carecen de las comidas escolares que deberían haber recibido. Treinta y cuatro distritos, o alrededor de las tres cuartas partes de los que respondieron, dijeron que ofrecen menos comidas a la semana que antes del cierre, según Reuters.

Las escuelas públicas del condado de Miami-Dade proporcionaron 1,33 millones de desayunos, almuerzos y comidas después de la escuela a la semana a los estudiantes antes del cierre del 16 de marzo. A partir del 1 de mayo, el distrito dijo que servía menos de un tercio de ese número, alrededor de 420,000 comidas a la semana.

Una razón, según cuatro padres en el condado, era que el distrito proporcionaba comidas, pero la recogida limitada era dos veces por semana, lo que resultaba en largas filas. Otro obstáculo: la falta de transporte para llegar a los lugares de recogida. Tres de los padres dijeron que se vieron obligados a buscar otras fuentes de alimentos, como un banco de alimentos o un programa de almuerzo financiado por el gobierno.

Victoria Lynn Dennis, una representante de servicio al cliente de 29 años en Miami, dijo que no podía recibir comidas escolares para su preescolar de 5 años y maestra de jardín de infantes de 6 años porque no tenía automóvil. Una semana después del cierre de las escuelas, alguien de un programa sin fines de lucro que trabajó con el distrito llegó a su puerta con macarrones con queso. No ha habido visitas desde entonces.

«Les digo a mis hijos que no pueden comer tanto porque tenemos que guardarlo, me mata», dijo.

Penny Parham, la Oficial de Alimentos y Nutrición de las Escuelas de Miami Dade, dijo que su corazón está con los estudiantes que no sirven. Mientras cuida a muchos estudiantes, el sistema puede alimentar a más jóvenes en las cafeterías escolares que en las 50 ubicaciones remotas de distribución del distrito. A medida que aumenta el desempleo en Florida, ha visto crecer las filas en estos lugares.

«¿Cuánto tiempo puede seguir y extrañas a la persona más crítica?» Ella preguntó.

DEFICIENCIAS PRESUPUESTARIAS, PREGUNTAS

Mirando hacia el futuro, casi el 70% de los distritos de Reuters dijeron que enfrentaban un déficit presupuestario. El déficit total solo en estos distritos supera los $ 450 millones.

Filadelfia ya tiene un déficit de $ 38 millones, incluso después de recibir ayuda federal. A medida que los ingresos locales caen en picado, ese número podría aumentar en las próximas semanas.

Muchos distritos escolares ahora enfrentan la pregunta que más preocupa a los padres: ¿reabrirán las escuelas en otoño o continuarán el aprendizaje a distancia?

Dan Domenech, Director Gerente de AASA La Asociación de Superintendentes Escolares, un grupo de líderes del distrito escolar, se reúne cada semana con un grupo de trabajo de reapertura compuesto por 30 superintendentes de todo el país.

Se están considerando tres opciones para el otoño: la reapertura total de las escuelas como antes de la pandemia; un modelo híbrido en el que algunos estudiantes van a la escuela en persona y otros continúan aprendiendo a distancia; y continuar con el aprendizaje a distancia completa.

La opción híbrida, dijo Domenech, parece tener el mayor apoyo. Mantenerse alejado, agregó, «está comenzando a acelerar porque el costo de abrir escuelas y seguir las pautas ofrecidas por los CDC será prohibitivo». Los costos adicionales incluyen más autobuses para mantener la distancia social, equipo de protección para estudiantes y personal y limpieza diaria de cada escuela.

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Mientras los distritos están sopesando esta pregunta, algunos padres y maestros están preocupados por lo que sigue.

Portia Hudson, maestra de matemáticas en la Escuela Edwin Fitler Academics Plus en el vecindario Germantown de Filadelfia, recuerda que esta primavera prácticamente enseñó y observó a un estudiante que ya está luchando con problemas de ansiedad retroceder cinco semanas. Durante otra sesión, un segundo alumno estaba jugando en un columpio durante la clase.

«Si tenemos aprendizaje virtual en septiembre, realmente me preocuparé porque el aprendizaje virtual se verá como está ahora», dijo Hudson. “Los niños no se registran. Niños en columpios. »

Reporte de M.B. Pell y Benjamin Lesser en Nueva York y Kristina Cooke en Los Ángeles. Editado por Ronnie Greene

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