Los puestos de virus mantienen viva una rara subespecie de rinoceronte

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NANYUKI, KENIA (AP) – No es del todo un coitus interruptus, pero los esfuerzos para crear un bebé muy especial definitivamente se están interrumpiendo. Acusa a la pandemia.

El trabajo innovador para mantener viva a la subespecie casi extinta del rinoceronte blanco en el norte – población, dos – a través de la fertilización in vitro fue bloqueada por restricciones de viaje. Y el tiempo se está acabando.

Los dos rinocerontes blancos del norte son hembras.

El objetivo es producir embriones viables en un laboratorio inseminando sus óvulos con esperma congelado de hombres muertos y luego transfiriéndolos a una madre sustituta, un rinoceronte blanco del sur más común.

Para enero se habían creado tres embriones y se habían almacenado en nitrógeno líquido.

Pero ahora hay otros pasos importantes que deben tomarse.

«Como todo lo demás, COVID-19 lo molestó», dijo Richard Vigne, director gerente de Ol Pejeta Conservancy en Kenia, hogar de los dos rinocerontes restantes. «Es decir, el proceso de recolectar más huevos de las hembras y el proceso de desarrollar la técnica para introducir el embrión de rinoceronte blanco del norte al rinoceronte blanco del sur».

Es una campaña internacional que involucra a conservacionistas de Kenia, la República Checa, Alemania e Italia, muchos de los cuales se ven afectados por fronteras cerradas o viajes restringidos.

Para aquellos involucrados en el esfuerzo y conscientes del tiempo, la demora puede ser dolorosa.

Se ha demostrado que el proceso de hacer embriones viables es seguro y se puede hacer regularmente antes de que los animales envejezcan demasiado.

En enero, la transferencia de los embriones a madres sustitutas estaba prevista para los próximos meses.

En marzo se planeó recolectar otra ronda de huevos de las dos hembras restantes.

Debido a que estos huevos son limitados, los científicos trabajan con embriones de rinoceronte blanco del sur hasta que puedan determinar un embarazo exitoso.

Hasta ahora, siete u ocho transferencias no han demostrado su valía.

Se necesita una mujer receptiva, además de saber exactamente cuándo está ovulando.

«Sabemos que el tiempo está trabajando en nuestra contra», dijo Cesare Galli, un experto en fertilización in vitro con sede en Italia. «Las mujeres envejecerán y no tenemos muchas para elegir».

Espera que las restricciones a los viajes internacionales disminuyan en las próximas semanas para que los pasos clave puedan reanudarse en agosto. «El problema es bastante grave», dijo. «Una vez que se reanude el viaje internacional, viajar a Kenia será sin duda la primera prioridad», para recolectar más óvulos de las dos mujeres.

Incluso si el viaje se puede reanudar, hay otro problema. La Ol Pejeta Conservancy también alberga primates, primates no humanos, que son susceptibles al coronavirus, dijo Galli.

«Si accidentalmente introduce el virus, es un riesgo adicional», dijo. «Estás amenazando una forma de salvar otra».

En este momento los dos rinocerontes blancos del norte están esperando. Fatu y su madre Najin pastan y pastan a la vista de los guardabosques acompañados por una madre sustituta, un rinoceronte blanco del sur llamado Tewa.

Uno de los poseedores de rinocerontes, Zachariah Mutai, fue compasivo.

«No tienen posibilidades de tener bebés de forma natural, pero la única esperanza es salvarlos científicamente», dijo.

El objetivo final es crear una manada de al menos cinco animales que puedan ser devueltos a su hábitat natural en África. Podría tomar décadas.

Décadas de caza furtiva han ejercido una gran presión sobre las especies de rinocerontes. Los animales son sacrificados por sus cuernos, que durante mucho tiempo se han utilizado como material de talla y son valorados en la medicina tradicional china por sus supuestas propiedades curativas.

El último rinoceronte blanco macho en el norte fue un hombre de 45 años llamado Sudán, que se hizo famoso en 2017 cuando fue catalogado como «el soltero más adecuado del mundo» como parte de una recaudación de fondos en la aplicación de citas Tinder. Lo pusieron a dormir en 2018 debido a enfermedades relacionadas con la edad.

Este esfuerzo por mantener con vida a la subespecie del norte de rinocerontes blancos ha sido una excelente manera de llamar la atención del mundo sobre el problema de la extinción, dijo Vigne.

«La tasa de extinción de especies en este planeta es ahora la más rápida que se haya registrado, mucho más rápida que la tasa de extinción de los dinosaurios, y ese es el resultado de la actividad humana», dijo. «Entonces llega un momento en que tenemos que trazar una línea … y no tener que decir más».

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