Nevada es el hogar de un fósil de ictiosaurio de 246 millones de años

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RENO, Nev. (AP) – El otoño se estaba cerrando rápidamente en el norte de Nevada cuando Martin Sander echó un último vistazo al sitio de excavación en las montañas de Augusta, a 150 millas (241 kilómetros) al este de Reno.

El antiguo paleontólogo alemán había trabajado en Nevada en el verano durante 20 años en ese momento y creía en la máxima de que «encontramos cosas espectaculares en el penúltimo día o el último día».

Era el 3 de octubre de 2011 y Sander y su equipo se acercaban al final de una expedición de dos semanas a un área que es un punto caliente para los fósiles de ictiosaurios.

Solo llegar al sitio requiere horas de manejo en un camino de tierra desde Winnemucca o Lovelock y horas de más excursiones desde el campamento base.

Cuando el equipo empaca y se va para la temporada, sabe que pueden pasar meses o incluso años antes de que regresen.



La decisión de Sander de hacer otro viaje al sitio resultó fatal.

«El truco es que tienes que saber lo que estás buscando», dijo Sander, quien describió esa caminata final como «deambular por el campo».

En un afloramiento de aproximadamente 2828 pies (1,828 metros) de altura, identificó los restos fósiles de una columna de ictiosaurio. Además, había evidencia de que el gran reptil prehistórico que nadó estaba embarazada cuando murió.


«Lo encontré y rápidamente entendí lo que estaba viendo», dijo Sander.

Al día siguiente, con el frío y la nieve cerrando, el equipo recolectó los fósiles expuestos para una mayor investigación. Regresaron en 2014 y cavaron el resto.

El mes pasado, publicaron un documento sobre los resultados.


El ictiosaurio fue el segundo espécimen preñado más viejo que se haya encontrado y pertenecía a una especie que nunca antes se había identificado.

Aún más notable, fue solo uno de los dos hallazgos principales de ictiosaurios en la posición en las montañas de Augusta.

«Es un lugar increíble y hay cosas nuevas que salen todo el tiempo», dijo Sander. «Todo lo que tocamos, salen cosas nuevas».

El otro hallazgo aún no se ha publicado en una revista académica, pero se refiere a un fósil de ictiosaurio que Sander llama «el cráneo gigante».

Si bien el documento que describe los detalles del fósil del cráneo gigante aún no se ha publicado, Sander dice que los resultados son, bueno, excelentes.

«Es la primera gran cosa que vivió en esta tierra», dijo sobre la bestia, que tenía un cráneo tan grande que los investigadores tuvieron que pedir prestado un camión de cerveza para llevárselo.


Aunque «el cráneo gigante» puede resultar ser el más significativo de los dos descubrimientos recientes, Sander dice que los científicos tienen mucho que celebrar sobre el ictiosaurio preñado llamado «Martina».

Para empezar, Martina, que tiene 246 millones de años, es el segundo espécimen más antiguo de un ictiosaurio en el embarazo. El más antiguo es un espécimen chino de 249 millones de años.

Martina también es una especie de ictiosaurio, Cymbospondylus duelferi, que no se ha encontrado en otros lugares, según la investigación de Sander.

Los investigadores saben esto porque las revisiones de la literatura que formaron parte del informe científico mostraron que Martina tenía características que no se encuentran en ningún otro fósil de ictiosaurio.

Con aproximadamente 3,6 metros de longitud, era más pequeño que otros ictiosaurios, algunos de los cuales eran tan grandes como 60 pies (18 metros). A pesar de su cuerpo más pequeño, los dientes de Martina eran más grandes de lo esperado para un ictiosaurio de tamaño similar.

Los dientes, de aproximadamente una pulgada de largo, la ayudarían a arrebatar presas como calamares o peces que estaban en el mar que cubría lo que ahora es Nevada.

«Era una mujer bastante feroz», dijo Sander, comparándola con una muestra mucho más grande encontrada en otro rango de Nevada. «Es la mitad del tamaño, pero sus dientes son casi tan grandes como los más grandes en el rango de Humboldt».

Martina y «el cráneo gigante» también se suman a la diversidad del legado de ictiosaurios de Nevada. Los especímenes, ambos del período Triásico temprano, muestran qué tan rápido evolucionó la vida después del evento de extinción Pérmico-Triásico.

El evento de extinción, que se cree que aniquiló hasta el 96% de las especies, ocurrió hace 252 millones de años.

El hecho de que los ictiosaurios de inmenso tamaño y diversidad se remontan a unos pocos millones de años más tarde sugiere que los animales evolucionaron relativamente rápido.

«Lo interesante es que … se diversificaron increíblemente rápido», dijo Sander. «En Nevada ves esta increíble explosión de ictiosaurios».

Una de las adaptaciones de los reptiles, como muestra Martina, es que habrían evolucionado desde el desove hasta el nacimiento, lo que habría sido una ventaja en su transferencia al mar, dijo Sander.

Lo comparó con la ventaja que tiene una ballena o un delfín sobre una tortuga marina, esta última expuesta, junto con la descendencia, al peligro de tener que dejar el agua para poner huevos en la orilla.

«La mayoría de los reptiles que han regresado al mar han desarrollado esta habilidad desde el desove hasta el nacimiento para vivir jóvenes», dijo.

Si bien tanto Martina como el cráneo gigante son emocionantes para investigadores como Sander, también han capturado la imaginación de personas como el cervecero Tom Young, quien se ha convertido en un importante reclamo paleontológico en Nevada.

Young, ex geólogo, es el fundador de Great Basin Brewing en Reno, que produce Ichthyosaur, o Icky, IPA. Sus camioneros de cerveza solían transportar el cráneo gigante desde las montañas de Augusta hasta el Museo de Historia Natural de Los Ángeles.

Y es Young quien hizo su misión popularizar la paleontología en Nevada.

«Es muy importante preservarlo y estudiar estas cosas para mostrar dónde estamos hoy y cómo llegamos aquí», dijo Young. «Te preguntas como un ser humano y te das cuenta de la importancia de que estemos aquí en este momento, pero al mismo tiempo nos miras como parte de este universo cada vez más grande».

El entusiasmo de Young se extiende al apoyo financiero. Contribuyó con miles de dólares y mucha cerveza a los esfuerzos de investigación. También organizó eventos para recaudar fondos para cervecerías que atraen a cientos de personas que quieren recibir noticias directamente de los científicos.

«Estoy emocionado cuando a la gente le importa un comino la ciencia», dijo Young.

Los tres dijeron que les gustaría ver al estado desarrollar un depósito con las herramientas y el talento para cumplir con los requisitos para mantener los fósiles de ictiosaurios recuperados de la tierra pública.

El Parque Estatal Nevada-Ichthyosaur en Nevada conserva fósiles que se exhiben tal como fueron encontrados. Pero muchos hallazgos importantes se transportan a Berkeley o Los Ángeles, donde hay depósitos que cumplen con los estándares federales.

«Debería enorgullecer a Nevada que tengamos algunas de las cosas más bonitas, más grandes y peores para evolucionar en la Tierra aquí en nuestro patio trasero», dijo Young.

En los últimos años, algunos de los descubrimientos de ictiosaurios más importantes se han producido fuera de Nevada, incluido un ictiosaurio anfibio de China que ha llenado un vacío evolutivo y un fósil del Reino Unido de un ictiosaurio que se creía entre los más Los grandes animales nunca vivieron en el planeta.

Es probable que el documento de Martina y las próximas revelaciones sobre el cráneo gigante vuelvan a poner a Nevada en el centro de atención.

Paula Noble, profesora de paleontología en la Universidad de Nevada, Reno, dijo que es una buena noticia si inspira más interés en la ciencia, especialmente entre los jóvenes.

«Paleo es un gran gancho», dijo Noble. «No es solo lo aburrido que hacemos en un laboratorio».

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