¿Por qué Estados Unidos no usa el sistema métrico?

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La forma en que la gente mide las cosas puede parecer bastante insulsa según los argumentos, pero detrás de la insistencia de Estados Unidos de seguir bebiendo café en onzas y bombeando gasolina en litros hay una historia con una gran dosis de patriotismo. estabilidad política y una desconfianza histórica hacia los franceses.

“La paradoja es que la forma en que elegimos medir las cosas es mundana y aburrida, pero también es extremadamente importante porque estructura la forma en que vivimos e interactuamos entre nosotros”, dijo Ken Alder, profesor de historia en Northwestern. University en Illinois, quien escribió «La medida de todas las cosas: La odisea de siete años y el error oculto que transformó el mundo» (Free Press, 2003). No se puede comparar o tener una economía sin establecer estándares, y la gente ha luchado mucho por los estándares porque es realmente una lucha sobre cómo funciona la economía «.

En la década de 1890, el gobierno de París pidió a la Academia de Ciencias de Francia que desarrollara un nuevo y lógico sistema de medición. La academia decidió que el nuevo sistema debería basarse en algo que pudieran cuantificar físicamente en la naturaleza, de modo que pudiera resistir la prueba del tiempo. Por lo tanto, decidieron que un metro debería ser una décima millonésima parte de un cuadrante de la circunferencia de la Tierra, es decir, la línea desde Polo Norte en el ecuador, una regla que condujo a los inicios del sistema métrico.

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El sistema métrico es probablemente una forma más fácil de estandarizar las mediciones que el sistema utilizado por Estados Unidos. Todo en el sistema métrico se divide en decimales (hay 10 milímetros en un centímetro, 1.000 gramos en un kilogramo, etc.); la mayor parte del resto del mundo lo usa; y también tiene sentido, por ejemplo, el agua se congela a cero grados centígrado (a diferencia de los 32 grados aleatorios Fahrenheit) y hierve a 100 ° C (en lugar de 212 ° F).

Entonces, ¿por qué Estados Unidos no se ha movido ni una pulgada? ¿Por qué los estadounidenses siguen usando unidades de yardas, millas y pintas? El sistema habitual de los Estados Unidos se ha transformado y evolucionado a partir de una mezcla de diferentes sistemas que se remontan a la Inglaterra medieval. En 1790, George Washington señaló la necesidad de cierta uniformidad en la moneda y las medidas. El dinero se ha decimalizado con éxito, pero eso es lo que ha llegado a ser. En verdad, Estados Unidos ha intentado hacer el cambio un par de veces, pero nunca ha podido hacerlo; el sistema británico estaba demasiado arraigado en la industria estadounidense así como en la psique nacional.

También requirió varios esfuerzos de varios grupos en Francia antes de que se convirtiera en el sistema métrico. Fue solo en el caos que siguió a la Revolución Francesa de 1789 que se hizo posible. «Antes de eso, las mediciones diferían no solo de un país a otro, sino de una ciudad a otra», dijo Alder a WordsSideKick.com. De hecho, se piensa que antes del sistema métrico, había más de 250.000 unidades de medida diferentes en Francia. La estandarización de las medidas era importante para las personas que viajaban. «Sistemas locales follando[ed] sobre comerciantes y comerciantes, mientras que el sistema métrico les permitió saber lo que estaban obteniendo. Pero los lugareños se resistieron porque les gustaba lo que sabían ”, dijo Alder.

Vale la pena señalar que las medidas antiguas funcionaron bien para las instalaciones francesas porque estas métricas estaban vinculadas a sistemas de conteo físico. Por ejemplo, el tamaño de un campo podría medirse con «journalnée» (que significa «día» en francés), que indica el número de días que se necesitan para cosechar la cosecha. En otras ocasiones, la tierra se midió en «boisseaux» (o «bushel»), para cuantificar la cantidad de semillas de trigo necesarias para sembrar la tierra. «Los viejos sistemas tenían sentido, no solo estaban totalmente locos», dijo Alder.

Pero cuando llegó la revolución y Luis XVI sucumbió a la guillotina, los que lo reemplazaron fueron parte de ella. iluminación movimiento, durante un período conocido como la Edad de la Razón, y estos nuevos líderes pensaron que la cabeza de Luigi debería pesar en libras. «Era el momento de la racionalización», dijo Alder. «Estados Unidos iba a ser el segundo país en adoptar la nueva forma de medir las cosas, como república hermana».

En 1793, el Secretario de Estado de los Estados Unidos, Thomas Jefferson, incluso envió a buscar a un científico francés llamado Joseph Dombey, quien navegó hacia el Nuevo Mundo con un pequeño cilindro de cobre, que estaba destinado a ser el nuevo peso estándar estadounidense: un kilogramo. Pero el barco de Dombey estaba plagado de mal tiempo; un viento del Atlántico desvió el barco de Dombey y quedó bajo la custodia de piratas británicos ansiosos de redención. Desafortunadamente, murió prisionero y el kilogramo nunca llegó a Jefferson.

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Pero las molestas tormentas no son la única razón por la que el sistema métrico nunca tuvo éxito en Estados Unidos; también es una cuestión de identidad, y no todos los estadounidenses eran francófilos como Jefferson, dijo Alder. «Entiendo cuando la gente se resiente como una fuerza remota de la globalización que produce uniformidad, y es perfectamente racional querer el control local», dijo. «También puede tratarse de tomar una posición contra algo que es hiperracional y francés».

Incluso en Francia no fue particularmente popular. «Llevó literalmente 100 años implementarlo», señaló Alder. La polémica no terminó ahí. Hoy en día, los científicos discuten sobre las fluctuaciones originales de kilogramos y metros, Ciencia viva previamente informó.

Otro factor que va en contra del sistema métrico en Estados Unidos es la relativa estabilidad política del país; desde que obtuvo su independencia, se han celebrado elecciones en lugar de golpes de Estado y revoluciones. Esto no ha favorecido al sistema métrico, dijo Alder, porque una revisión completa del sistema de medición de un país requiere bastante turbulencia para que los disruptores se aprovechen. «Nos hemos acercado al Guerra civil«él dijo.» Pero el conflicto no fue lo suficientemente subversivo como para provocar ese cambio. «

El Reino Unido, por ejemplo, no inició su camino hacia el sistema métrico hasta la década de 1970, después de que la realidad de su geopolítica cambiara radicalmente; El Reino Unido no solo ha perdido su imperio, sino que también ha comenzado a comerciar de manera preferencial con sus vecinos continentales sobre sus antiguas colonias, explicó Alder. Dicho esto, los británicos solo han adoptado a medias el nuevo sistema: las señales de tráfico todavía están a kilómetros de distancia y los pubs todavía sirven pintas de cerveza. (Tenga en cuenta que las medidas en seco y líquido para pintas en el Reino Unido no son las mismas que en los EE. UU. según la Enciclopedia Británica.) Sin embargo, La administración de Jimmy Carter intentó siguen a los británicos en el mismo período. «[The government] en realidad trató de poner señales de tráfico en kilómetros, pero la gente se volvió loca y fue abandonada «, dijo Alder.

El Congreso de los Estados Unidos incluso aprobó una ley en 1975 para hacer el cambio, pero a diferencia del Reino Unido, la transición se consideró voluntaria en lugar de obligatoria y no hubo fecha límite.

Entonces, para aquellos que quieren que Estados Unidos vea el sentido común y abandone onzas por gramos, tengan cuidado con lo que quieren, dijo Alder, porque la mayoría de las veces la transición va acompañada de cambios políticos más drásticos.

Publicado originalmente en LiveScience.

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