Por qué se originan tantas epidemias en Asia y África, y por qué podemos esperar más

4.8 (73%) 28 votes

El coronavirus, conocido como COVID-19, es un recordatorio aterrador de la inminente amenaza global que plantean las enfermedades infecciosas emergentes. Aunque las epidemias han surgido a lo largo de la historia humana, ahora parecen estar en aumento. En los últimos 20 años, solo los coronavirus han causado tres brotes importantes en todo el mundo. Aún más preocupante, la duración entre estas tres pandemias se ha acortado.

Soy virólogo y director asociado del Laboratorio de diagnóstico de animales de la Universidad Penn State y mi laboratorio estudia los virus zoonóticos, los que saltan de los animales e infectan a las personas. La mayoría de las pandemias tienen al menos una cosa en común: comenzaron su trabajo mortal en Asia o África. Las razones por las que pueden sorprenderte.



images.theconversation.com

Explosión de la población y cambios en los paisajes urbanos.

Un cambio sin precedentes en la población humana es una de las razones por las cuales se originan más enfermedades en Asia y África. La rápida urbanización está teniendo lugar en las regiones de Asia y el Pacífico, donde ya vive el 60% del mundo. Según el Banco Mundial, casi 200 millones de personas se mudaron a zonas urbanas del este de Asia durante la primera década del siglo XXI. Para ponerlo en perspectiva, 200 millones de personas podrían formar el octavo país más poblado del mundo.

La migración en esa escala significa que las tierras forestales se destruyen para crear áreas residenciales. Los animales salvajes, obligados a acercarse a las ciudades, inevitablemente encuentran mascotas y la población humana. Los animales salvajes a menudo albergan virus; los murciélagos, por ejemplo, pueden transportar cientos de ellos. Y los virus, saltando especies por especies, pueden eventualmente infectar a las personas.

Finalmente, la urbanización extrema se convierte en un círculo vicioso: más personas traen más deforestación y expansión humana y la pérdida de hábitat eventualmente mata a los depredadores, incluidos los que se alimentan de roedores. Si los depredadores se han ido, o al menos con un número significativamente reducido, la población de roedores explota. Y como muestran los estudios en África, el riesgo de enfermedades zoonóticas también aumenta.

Es probable que la situación empeore. Una parte importante de la población de Asia oriental todavía vive en zonas rurales. Se espera que la urbanización continúe por décadas.


images.theconversation.com

Agentes de subsistencia y mercados de animales.

Las regiones tropicales, ricas en biodiversidad hospedadora, ya contienen un gran conjunto de patógenos, lo que aumenta en gran medida la posibilidad de que surja un nuevo patógeno. El sistema agrícola en África y Asia no ayuda.

En ambos continentes, muchas familias dependen de la agricultura de subsistencia y de un pequeño suministro de ganado. El control de enfermedades, los suplementos alimenticios y el alojamiento de esos animales es extremadamente limitado. El ganado, los pollos y los cerdos, que pueden ser portadores de enfermedades endémicas, a menudo están en contacto cercano entre sí, una variedad de animales no humanos y humanos.

Y no solo en las granjas: los mercados de animales vivos, comunes en Asia y África, presentan condiciones de hacinamiento y la mezcla íntima de múltiples especies, incluidos los humanos. Esto también juega un papel clave en cómo un patógeno asesino podría emerger y propagarse entre las especies.

Otro riesgo: la caza y el sacrificio de la carne de animales salvajes, particularmente extendida en África subsahariana. Estas actividades, porque amenazan a las especies animales y cambian irrevocablemente los ecosistemas, también unen a las personas y los animales salvajes. La caza de carne de animales salvajes es una ruta clara y primaria para la transmisión de enfermedades zoonóticas.

También lo es la medicina tradicional china, que afirma proporcionar remedios para una serie de afecciones, como la artritis, la epilepsia y la disfunción eréctil. Aunque no hay evidencia científica que respalde la mayoría de las afirmaciones, Asia es un gran consumidor de productos de medicina tradicional china. Los tigres, osos, rinocerontes, pangolines y otras especies animales se ahogan para que las partes de su cuerpo puedan mezclarse con estas drogas cuestionables. Esto también contribuye significativamente al aumento de las interacciones animal-humano. Además, es probable que la demanda aumente a medida que el marketing en línea aumenta junto con el implacable crecimiento económico de Asia.

Una cuestion de tiempo

Los virus, miles de ellos, continúan evolucionando. Es solo cuestión de tiempo que ocurra otro brote grave en esta región del mundo. Todos los coronavirus que causaron epidemias recientes, incluido COVID-19, saltaron de murciélagos a otro animal antes de infectar a los humanos. Es difícil predecir con precisión qué cadena de eventos causa una pandemia, pero una cosa es segura: estos riesgos pueden mitigarse desarrollando estrategias para minimizar los efectos humanos que contribuyen a las perturbaciones ecológicas.

Como ha demostrado la epidemia actual, una enfermedad infecciosa que comienza en una parte del mundo puede propagarse a nivel mundial prácticamente en muy poco tiempo. Existe una necesidad urgente de estrategias de conservación constructivas para prevenir la deforestación y reducir las interacciones entre animales y humanos. Y un sistema global de vigilancia global para monitorear la aparición de estas enfermedades, ahora desaparecidas, sería una herramienta indispensable para ayudarnos a combatir estas epidemias mortales y aterradoras.

Suresh V Kuchipudi es profesor clínico y director asociado del Laboratorio de Diagnóstico Animal, Universidad Estatal de Pensilvania

Este artículo apareció originalmente en The Conversation. Puedes leerlo aquí.

De los artículos en tu sitio

Artículos relacionados en la web

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *