¿Qué tan precisa es la datación por carbono? Labmate en línea

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Al menos para los no iniciados, la datación por carbono generalmente se considera una forma segura de predecir la edad de cualquier organismo que alguna vez vivió en nuestro planeta. Sin comprender la mecánica de esto, confiamos ciegamente en las palabras de los científicos, quienes nos aseguran que la datación por carbono es un método confiable para determinar la edad de casi todo lo que nos rodea. Sin embargo, un poco más de conocimiento sobre los detalles exactos de la datación por carbono revela que quizás no sea un proceso tan infalible como podríamos haber hecho creer.

¿Qué es la datación por carbono?

En su nivel más básico, la datación por carbono es el método para determinar la edad del material orgánico midiendo los niveles de carbono presentes en él. Específicamente, hay dos tipos de carbono que se encuentran en los materiales orgánicos: carbono 12 (C-12) y carbono 14 (C-14). Es imperativo recordar que el material debe haber estado vivo en algún momento para absorber el carbono, lo que significa que la datación por carbono de rocas u otros objetos inorgánicos no es más que conjeturas inexactas.

Todos los seres vivos absorben ambos tipos de carbono; pero una vez que muera, dejará de absorber. C-12 es un elemento muy estable y no cambiará de forma después de ser absorbido; sin embargo, C-14 es altamente inestable y, de hecho, comenzará a cambiar inmediatamente después de la absorción. En particular, cada núcleo perderá un electrón, un proceso que se llama desintegración. Afortunadamente, esta tasa de descomposición es constante y se puede medir fácilmente en términos de «vida media».

La vida media se refiere a la cantidad de tiempo que le toma a un objeto perder exactamente la mitad de la cantidad de carbono (u otro elemento) almacenado en él. Esta vida media es muy constante y continuará a la misma velocidad para siempre. La vida media del carbono es de 5.730 años, lo que significa que llevará este tiempo reducir de 100 g de carbono a 50 g, exactamente la mitad de su cantidad original. Del mismo modo, la cantidad de carbono tardará otros 5.730 años en caer a 25 g, y así sucesivamente. Al probar la cantidad de carbono almacenado en un objeto y compararlo con la cantidad original de carbono creído por haber sido preservados en el momento de la muerte, los científicos pueden estimar su edad.

¿Entonces, cuál es el problema?

Desafortunadamente, la cantidad de carbono presente en el momento de la expiración es exactamente eso: una creencia, una hipótesis, una estimación. Es muy difícil para los científicos saber cuánto carbono habría estado originalmente presente; Una de las formas en que trataron de superar esta dificultad fue mediante el uso del balance de carbono.

Equilibrio es el nombre dado al punto donde la tasa de producción de carbono y la descomposición son iguales. Al medir la tasa de producción y descomposición (ambas eminentemente cuantificables), los científicos pudieron estimar que el carbono en la atmósfera pasaría de cero al equilibrio en 30,000 – 50,000 años. Dado que se estima que el universo tiene millones de años, se asumió que este equilibrio ya se había logrado.

Sin embargo, en la década de 1960, la tasa de crecimiento fue significativamente mayor que la tasa de descomposición; casi un tercio de hecho. Esto indicaba que el equilibrio no se había logrado realmente, rechazando las suposiciones de los científicos sobre la datación por carbono. Intentaron explicar esto estableciendo 1950 como un año estándar para la relación entre C-12 y C-14 y midiendo los resultados posteriores con respecto a eso.

¿Funcionó?

En resumen, la respuesta es … a veces. A veces, la datación por carbono coincidirá con otros métodos de estimación de edad evolutiva, lo cual es fantástico. En otros momentos, los resultados diferirán ligeramente, momento en el cual los científicos aplican las llamadas «tablas de corrección» para modificar los resultados y eliminar las discrepancias.

Sin embargo, lo más preocupante es cuando la datación por carbono se opone o contradice directamente a otras estimaciones. En este punto, los datos de datación de carbono simplemente se ignoran. Se resumió muy sucintamente en las palabras del profesor de neurociencia estadounidense Bruce Brew:

“Si una fecha C-14 respalda nuestras teorías, la insertamos en el texto principal. Si no los contradice por completo, lo insertamos en una nota al pie. Y si está completamente desactualizado, simplemente lo descartamos. «

¿Qué significa esto para la datación contemporánea del carbono?

En esencia, esto significa que la datación por carbono, aunque es una herramienta útil, no es 100% confiable. Por ejemplo, recientemente equipos científicos de la British Antarctic Survey y la Universidad de Reading desenterrado el descubrimiento que las muestras de musgo podrían volver a la vida después de ser congeladas en hielo. El futbolista? Esa datación por carbono ha mantenido el musgo congelado por más de 1,500 años. Ahora, si esta datación de carbono concuerda con otros métodos evolutivos para determinar la edad, el equipo puede tener un verdadero avance en sus manos. Sin embargo, en conjunto, la datación por carbono no es confiable en el mejor de los casos y, en el peor, es muy inexacta.

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