Revisión de los efectos de la gripe española de 1918 en Memphis – Parte 1

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Nota del editor: Hemos estado aquí antes. Nuestro país ha experimentado un desastre nacional cada siglo. A fines del siglo XIX, una serie de epidemias de fiebre amarilla golpeó a Memphis particularmente, e incluso causó que nuestra ciudad abandonara sus estatutos porque mucha gente murió o se mudó. A principios de 1900, la gripe española se extendió por todo el país. Y ahora estamos en medio de la pandemia de COVID-19, para muchos de nosotros, el momento más difícil de nuestras vidas.

Para algunos, leer los detalles de desastres anteriores puede ser deprimente. Para otros como el rabino Micah Greenstein del Templo Israel, la sinagoga más grande y antigua de Tennessee, estas historias pueden resultar instructivas.

«Personalmente saco fuerzas de la historia y la resistencia que los predecesores han demostrado en tiempos muy malos y turbulentos», dice. “La única pregunta que tenemos que hacer en retrospectiva en los próximos años es dónde hemos estado y qué hemos hecho durante este tiempo del proceso. Ha estado cansado desde marzo, pero nada comparado con el dolor, la muerte y el sacrificio de los antiguos memphianos que pelearon la buena batalla. Debemos continuar dando esperanza, inspiración, propósito y perseverancia espiritual a todos. Estoy seguro de que lo haremos siempre y cuando el camino esté por delante. «

El siguiente informe sobre la pandemia de gripe española de 1918 apareció originalmente como la primera parte de una serie de dos partes en los números de septiembre y octubre de 2006 de Memphis Revista. Como señala el rabino Micah: «Los paralelos entre entonces y ahora son aterradores y muy importantes para compartir».


La mayoría de los memphianos leen El atractivo comercial En la mañana del 19 de septiembre de 1918, probablemente se saltó un pequeño artículo enterrado en la página tres. Bajo el título «GRIPE EN NUEVA YORK», la historia de tres pisos mencionó casualmente que el comisionado de salud de la ciudad había reportado cinco casos. Cualquiera que tenga la edad suficiente para recordar las devastadoras epidemias de fiebre amarilla de la década de 1870, o incluso una gripe particularmente grave en 1889, podría haberse visto afectado por la segunda oración: «Se han producido más de 100 casos entre la gente de mar y Empleados reportados en el extranjero. «Aún así, Nueva York estaba a cientos de millas de distancia. ¿Por qué alguien debería preocuparse aquí?

Lo que los menfianos, y, por cierto, la mayoría de los estadounidenses, si no el mundo, no reconocieron fue que no se trataba de una gripe común. La gripe española, como se la llamaba, era una carga increíblemente mortal que atacó rápidamente a sus víctimas, mató a muchas de ellas y barrió el mundo como un torbellino. Historiador Pete Davies, autor de La gripe del diablo lo llama «el peor desastre médico de la historia». Antes de que se hiciera, mataron a 100 millones de personas y ninguna parte del mundo pudo escapar. John Barry, autor de La gran gripe: la historia de la pandemia más mortal de la historiaenfatiza: “La gripe española mató a más personas en un año que la muerte negra de la Edad Media en un siglo. Mató a más personas en 24 semanas que el SIDA en 24 años. «

«Ya ha sucedido antes; Volverá a suceder. La única pregunta es si sucederá dentro de 500 años, 50 años o mañana y, de ser así, cuán difícil será. «

Y hoy, muchos científicos temen que pueda volver a ocurrir. Dr. Robert Webster ocupa la cátedra Rose Marie Thomas en el Departamento de Enfermedades Infecciosas del St. Jude Children’s Research Hospital. También es director del Centro de Colaboración de la Organización Mundial de la Salud en St. Jude, uno de los cinco únicos en el mundo que se ocupa de la gripe y el único que estudia la relación entre humanos y animales.

«Otra pandemia global es absolutamente inevitable. La única pregunta es cuándo», dijo Webster. “Lo comparo con un terremoto severo a lo largo de la falla de Nuevo Madrid: ha sucedido antes; Volverá a suceder. La única pregunta es si sucederá dentro de 500 años, 50 años o mañana y, de ser así, cuán difícil será. Simplemente no hay forma de saberlo. «

El mundo en guerra

Para septiembre de 1918, los memphianos se habían cansado de la muerte. Pero al menos todavía era un largo camino. Estados Unidos estuvo involucrado en la Primera Guerra Mundial, y soldados en Francia, Bélgica y Alemania fueron asesinados por nuevas máquinas que nunca antes se habían utilizado en la guerra: ametralladoras, aviones de combate, tanques y gas venenoso. En aquellos días, nuestra principal fuente de noticias era el periódico y El atractivo comercial y el Noticias de cimitarra Llenó casi todas las columnas de artículos sobre la guerra. Los titulares sombríos en solo un día, el 1 de septiembre de 1918, eran típicos: «Los tanques arrojan al enemigo de regreso a Flandes», «España confiscará los barcos alemanes», «El enemigo de la fuerza británica se jubilará», «El aviador de Mississippi habla de los guerreros hunos». y «324 aviones alemanes derribados». Y esas fueron solo las historias principales. Aparentemente, cada artículo tenía un tema de guerra. Una pieza de interés humano sobre un artista de circo realmente tenía poco que ver con la guerra, pero aún tenía el titular: «Una estrella de circo pelearía con Huns si pudiera, pero es solo una niña».

Se prestó atención constante a los memphianos que lucharon en el extranjero: la clase bíblica de Zion bien representada en los campos de batalla de Francia «y» Memphis Girl Is with Hospital Unit in France «. Incluso se publicaron cartas de casa en las primeras páginas: «Memphis Soldier escribe sobre la vida en las trincheras» («no es tan malo como esperábamos. Creemos que no pasará mucho tiempo antes de que termine, pero puedes nunca digas «).

Mientras tanto, los ciudadanos en casa tenían sus propios problemas, mucho menos. Casi todo estaba racionado o reservado para fines de guerra. Los anuncios de los grandes almacenes de Goldmith recordaban a los compradores: «Salva a nuestros muchachos de la gasolina alemana, guardando minas de durazno para el tío Sam». Se dijo que los pozos de tierra podrían usarse como un filtro de máscara de gas. El trigo era escaso y los anuncios de post-tostadas se jactaban: «Ahora saben dos veces mejor porque saben que ahorran trigo» (ahora estaban hechos de maíz). Los vendedores vendieron «Harina de la Victoria» (50/50 Mezcla de harina y harina de maíz) y todos fueron animados a crear «Jardines de la Victoria» para que pudieran cultivar sus propias frutas y verduras.

“Esto ha dejado a los niños campesinos expuestos a niños urbanos a cientos de kilómetros de distancia, cada uno con una inmunidad y susceptibilidad completamente diferentes a la enfermedad. Nunca antes en la historia de Estados Unidos se habían reunido tantos hombres. «

La gasolina era un producto particularmente raro, y una vez por semana los periódicos advirtieron a los lectores: “Este es un día sin gasolina. Deja tu Tin Lizzie en el garaje. «Aunque tal medida fue inicialmente voluntaria, los periódicos advirtieron de manera amenazadora:» El tío Sam te está mirando «.

Hubo víctimas más significativas. Prácticamente todos los jóvenes capaces fueron reclutados y llevados a campos de entrenamiento en todo el país. Algunos de estos campamentos estaban llenos de hasta 40,000 hombres que vivían en chozas o tiendas de madera construidas apresuradamente que se calentaban con una sola estufa de leña, y el «baño» era una letrina común. En invierno, los campamentos no solo eran miserables, sino que con tantos hombres unidos, cajas de yesca para cada forma de enfermedad.

«Estas circunstancias no solo llevaron a un gran número de hombres a las cercanías, sino que también expusieron a los niños campesinos a los niños de la ciudad a cientos de kilómetros de distancia, cada uno con una inmunidad y vulnerabilidad a las enfermedades completamente diferentes», escribe Barry. «Nunca en la historia de Estados Unidos, y posiblemente nunca en la historia de un país, se había reunido a tantos hombres así». La mayoría de los campos tenían hospitales, pero no estaban preparados para el nuevo enemigo con el que querían luchar. Nadie lo fue.

Aparece un nuevo villano

Nadie está seguro de por qué la enfermedad se conoció como gripe española. Una teoría es que tantos periódicos han sido censurados en el extranjero y no han informado sobre esta extraña enfermedad nueva que ha afectado a tantos soldados. No era una buena idea, pensó el gobierno, hacerles saber a los «hunos» que la gripe obstaculizaba todo un campamento del ejército. Como España permaneció neutral durante la Primera Guerra Mundial, sus reporteros informaron sobre la nueva enfermedad, especialmente cuando el rey Alfonso XIII. El país se enfermó y mucha gente pensó que tenía su origen allí.

Los funcionarios del gobierno que llegaron a los campos quedaron atónitos por la devastación. No se parecía a nada que hubieran visto antes.

De hecho, los investigadores posteriores creen que la gripe «española» en realidad comenzó en una base militar en Kansas, se extendió rápidamente a otros campamentos y luego se extendió al extranjero y de regreso cuando las tropas fueron trasladadas a todo el país por ferrocarril. Una epidemia nacional se convirtió en una pandemia mundial en unas pocas semanas. No importa cómo lo llamaras, esta era una forma de gripe particularmente mortal. Las víctimas primero tuvieron escalofríos, luego un dolor adormecedor de los huesos y un dolor de cabeza cegador. Cuando sus pulmones comenzaron a llenarse de fluidos, los niveles de oxígeno en su cuerpo disminuyeron y su piel se volvió sorprendentemente azul, un proceso llamado cianosis. La muerte pronto siguió. Las víctimas que de alguna manera sobrevivieron murieron a menudo de neumonía o meningitis unos días después.

Los funcionarios del gobierno que llegaron a los campos quedaron atónitos por la devastación. No se parecía a nada que hubieran visto antes. Uno de los próximos médicos del país, el Dr. William H. Welch, cofundador del Instituto Rockefeller de Investigación Médica, visitó Camp Devens en Boston. Después de observar una autopsia y descubrir que los pulmones del soldado muerto estaban empapados en sangre, dijo a sus colegas: «Esto debe ser un nuevo tipo de infección o plaga». Otro médico señaló que Welch, por lo general inquebrantable, estaba «bastante emocionado y obviamente muy nervioso. Fue la única vez que lo vi realmente preocupado y molesto. «

Tenía buenas razones para estar nervioso porque la velocidad de la enfermedad era particularmente alarmante. Un epidemiólogo en Yale dijo: «Hemos tenido varios casos en que las personas estaban perfectamente sanas y murieron en 12 horas». Victor Vaughan, ex presidente de la Asociación Médica de Estados Unidos, llegó a una conclusión terrible: «Si la epidemia continúa acelerándose matemáticamente, la civilización podría desaparecer fácilmente de la faz de la tierra».

Otro factor preocupante fue la edad de las víctimas. La gripe generalmente afecta a niños y adultos mayores, y los mata. La gripe española fue fatal para las personas de entre 20 y 60 años y nadie sabía por qué. «Mató a los jóvenes y fuertes», escribe Barry. «Aquellos que tienen más por lo que vivir: los robustos, los adecuados, los cálidos, crían a sus pequeños hijos e hijas, son los que han muerto».

Laboratorios y universidades de todo el país comenzaron a recolectar muestras de tejido de cadáveres y trabajar furiosamente en una vacuna, pero nadie pudo decidir si la gripe, si es que lo fue, fue causada por una bacteria (que puede responder al antibiótico correcto). o un virus (que no lo haría). Miles de soldados murieron mientras los científicos trabajaban día y noche. El hospital de Camp Devens, que se suponía que debía albergar a unos pocos cientos de pacientes, pronto se llenó con más de 6,000 víctimas de gripe gravemente enfermas. Fue una situación de pesadilla en las bases de todo el país. El comandante de Camp Grant en Rockford, Illinois, estaba tan perturbado por tantos soldados que murieron allí que se suicidó. «Su muerte no figuraba como víctima de la epidemia», escribe Barry. «Tampoco detuvo a su víctima».

Y a pesar de los mejores esfuerzos del gobierno para mantener a raya las malas noticias con tanta gente muriendo, era inevitable que los periódicos finalmente comenzaran a retomar la historia. Y a medida que la enfermedad se extendió por todo el país, surgió el pánico.

Las ciudades en el noreste fueron particularmente afectadas. Filadelfia reportó más de 7,000 muertes en dos semanas. La ciudad se quedó sin ataúdes, por lo que las víctimas fueron enterradas en fosas comunes. El número de muertos en la ciudad de Nueva York superó los 33,000. Y luego la gripe comenzó a moverse hacia el sur. El 20 de septiembre de 1918, Memphians tuvo que ser alertado para leer «Influenza española encontrada en Little Rock». Al día siguiente, se informaron casos en Nueva Orleans.

Nada que temer

La primera víctima de Memphis fue probablemente un joven soldado llamado John Cooper. De acuerdo a su Atractivo comercial Obituario, había venido a los marines en agosto y tuvo la mala suerte de ser enviado a Camp Devens. Murió allí en el hospital del campamento solo dos semanas después de su llegada. La causa oficial de muerte figuraba como «meningitis», pero casi seguro murió de gripe, junto con muchos otros allí.

Las autoridades médicas, porque no lo sabían, aún no habían anunciado que la gripe se propagaría a través del contacto humano. En retrospectiva, los funcionarios de la ciudad hicieron dos cosas aquí que fueron increíblemente estúpidas. Permitieron que la feria tri-estatal se abriera a fines de septiembre y luego anunciaron un viaje en Liberty Bond el 1 de octubre que incluiría «el desfile militar más espectacular jamás visto en Memphis».

«Ningún funcionario nacional ha reconocido públicamente el riesgo de influenza». De lo contrario. Insistieron en que esto era solo gripe y nada peor que un resfriado.

Mientras tanto, los residentes se sentían incómodos aquí. «Los funcionarios de salud están esperando atentamente», dijo un artículo periodístico. «Todavía no hay casos en la ciudad». Esta parte «inmóvil» no fue muy reconfortante. El día siguiente, El atractivo comercial informó que la gripe española se había extendido a nueve campamentos del ejército, con Camp Devens reportando más de 6,500 casos. Todos los días, personas en toda Nueva Inglaterra comenzaron a morir por docenas, luego por cientos, y la gripe ahora era común en Little Rock, Nueva Orleans, Charleston, aparentemente en todas partes.

No obstante, los editoriales advirtieron a los lectores: «No hay razón para entrar en pánico sobre este tema». Los periódicos de todo el país preguntaron a los lectores: «¡No se preocupen!» y «No dejes que la gripe te muera de miedo». Un periódico de Arizona dio a entender que el miedo a la gripe era inherentemente peligroso, y dijo a sus lectores: «Las personas que más temen a una epidemia suelen ser las primeras en sucumbir a la enfermedad».

Aparentemente, estos editores no leyeron sus propios periódicos y notaron la creciente lista de obituarios. Aunque los investigadores del gobierno sabían que se enfrentaban a una grave amenaza a la salud pública, otros permanecieron en estado de negación. Barry señala: «Ningún funcionario nacional ha reconocido públicamente el riesgo de influenza». De lo contrario. Insistieron en que esto era solo gripe y nada peor que un resfriado. Debido a que el clima era templado, dijo un periodista, «no se abandonó la ropa ligera». Una vez que las personas comenzaron a usar suéteres, «las personas son menos propensas a ser atacadas por gérmenes».

Pero más adelante en el artículo, el mismo periodista señaló: «Los médicos de Boston se pusieron máscaras de gas para tratarlo porque es muy contagioso». No mencionó si llevaban suéteres.

El 22 de septiembre, la mayoría de la gente comenzó a comprender que la gripe se convirtió en una crisis de vida o muerte. «La llamada gripe española, que se ha extendido a gran parte de Europa, se ha producido en varias ciudades costeras estadounidenses», dijo el Dr. Olin West, de la Junta de Salud de Tennessee, dijo a los periodistas: «y es casi seguro que la enfermedad se propagará rápidamente por todos los estados». West calificó la enfermedad como un «peligro grave» y advirtió de «tos o escupir promiscuas» y sugirió , «Evite la secreción de la boca, la garganta, la nariz y otras vías respiratorias». Además, «las multitudes deben evitarse durante las epidemias».

Nadie prestó atención a esta última parte. Todavía.

Quizás todos estaban confundidos por todas las contradicciones. Después de todo, la edición del 23 de septiembre de El atractivo comercial en realidad informa «INFLUENZA EN DISMINUCIÓN». Esto estaba directamente encima de otros artículos que anunciaban «2,000 casos de los Grandes Lagos», «Influenza Hits Camp Jackson» en Florida y «Nuevos casos en Newport» en Rhode Island.

No estaba disminuyendo en absoluto. La epidemia acababa de comenzar.

Si la noticia confundió a los lectores, no ayudó que la comunidad médica emitiera muchas recomendaciones extrañas. El cirujano general del ejército dijo a los periodistas que las personas deberían «evitar el hacinamiento innecesario», lo cual era un buen consejo, pero también que debían «elegir y masticar bien la comida», lo cual no era el caso. Otra sugerencia fue: «Si el aire está limpio, respire profundamente lo que pueda», pero ¿cómo podría alguien saber cuándo el aire estaba limpio? También dijo que todos deberían «evitar la ropa ajustada, los zapatos y los guantes». En general, aconsejó: «Trata de hacer de la naturaleza tu aliada, no tu prisionera».

El «español» visita Memphis

Finalmente, el 25 de septiembre, los periódicos confirmaron lo que todos temían. Dr. Neuman Taylor, jefe del Departamento de Salud de Memphis, admitió: «Se han reportado algunos casos en esta ciudad, pero», y aquí está el mismo refrán, «no hay motivo de alarma».

¿No? Al día siguiente, el joven hijo de una de las familias más conocidas de Memphis murió de gripe española. Su obituario describió los síntomas clásicos. Elliott Fontaine, cajero de Union and Planters Bank, llegó a casa del trabajo y se quejó de que estaba cansado y que estaba sintiendo los malos resultados de un resfriado severo que luego se pronunció como gripe. [an old name for the flu]. La neumonía se desarrolló rápidamente y condujo a su muerte ayer por la mañana. “El joven murió en su habitación en la mansión familiar, ahora conocida como Woodruff-Fontaine House en 680 Adams, y fue enterrado en la propiedad familiar en Elmwood.

Las escuelas, las iglesias y todos los «lugares de entretenimiento» fueron cerrados debido a la gripe, y la situación rápidamente se volvió tan grave que incluso se prohibieron los funerales. El atractivo comercial finalmente le pedí a la gente que rezara, ¿qué más podían hacer?

Fontaine fue probablemente la primera víctima de gripe en morir en esta ciudad. Pero los soldados de Memphis continuaron sucumbiendo a la gripe en los campamentos de todo el país: Charles H. Hudson en la base naval en Hampton Roads, Virginia. John Rice Thornton en el Navy Base Hospital en Chelsea, Massachusetts. Anthony Barcigalupo en la Estación de Entrenamiento de la Marina de Chicago. Barcigalupo debe haber sido un chico popular; En su obituario dice: «Se colocaron más diseños florales en la tumba que en cualquier otro funeral que tuvo lugar recientemente en Memphis». La propiedad familiar en el cementerio del Calvario «no era suficiente para contener todas las flores».

Sin embargo, la ciudad celebró su desfile de Liberty Bond. El 1 de octubre, más de 70,000 personas («la multitud más grande jamás vista en Main Street») disfrutaron del «gran concurso patriótico» con bandas, nadadores, filas de tanques y armamento rodante, así como «soldados de marcha». No está claro cuántos de estos soldados ya han contraído la gripe.

Tres días después, El atractivo comercial informó: «INDUSTRIAS DE MEMPHIS QUE INFLUENZAN ENGARZADAS». El artículo declaraba que «el número total de casos es miles». Los departamentos de policía y bomberos fueron diezmados junto con la Memphis Street Railway Company y la Cumberland Telephone Company. Se pidió a los memphianos que fueran pacientes con el sistema de transporte y que solo hicieran llamadas «urgentes».

Este «pequeño germen molesto», como han descrito los periodistas, «ha tomado toda libertad posible con altos funcionarios». Aparentemente sorprendidos de que una enfermedad matara tanto a personas importantes como a pobres, los periódicos admitieron que muchos jueces y abogados tenían gripe: «20 personas pueden haber muerto como resultado del desastre».

La noticia empeora cada día. Las escuelas, las iglesias y todos los «lugares de entretenimiento» fueron cerrados debido a la gripe, y la situación rápidamente se volvió tan grave que incluso se prohibieron los funerales. El atractivo comercial finalmente le pedí a la gente que rezara, ¿qué más podían hacer?

SEGUNDA PARTE MAÑANA PRÓXIMAMENTE: Aprendemos cómo Memphis luchó contra la gripe española y echamos un vistazo a los investigadores de todo el mundo que trabajan hoy para prevenir otra pandemia, esta vez debido a la gripe asiática recién descubierta, «el peor virus que tengo han visto durante 30 años «autoridad. «Esta es una historia de detectives», dice otro científico. «Aquí había un asesino en masa que fue hace unos 80 años y que nunca fue llevado ante la justicia. Y estamos tratando de encontrar al asesino».


Un agradecimiento especial a Bonnie Kourvelas del St. Jude Children’s Research Hospital.

Fuentes principales: John Barry, La gran influenza: la historia de la pandemia más grande de la historia (Pingüino, 2004); Pete Davies La gripe del diablo: la epidemia de gripe más mortal del mundo y la búsqueda científica del virus que lo causó (Henry Holt y Compañía, 2000); y Gina Kolata, Gripe: la historia de la gran pandemia de gripe de 1918 y la búsqueda del virus que la causó (Farrar, Straus y Giroux, 1999).

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